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Il più vecchio umano o solo un’altra scimmia? La serie erutta fossili di oltre 7 milioni di anni | paleontologia

È una disputa che ha impiegato molto tempo per raggiungere il punto di ebollizione. Sette milioni di anni dopo che una creatura simile a una scimmia – da allora soprannominata Toumaï – ha attraversato il paesaggio del moderno Ciad, il suo mezzo di trasporto ha acceso una disputa tra gli esperti di fossili. Alcuni sostengono che questo sia il membro più antico della stirpe umana. Altri che era solo una vecchia scimmia.

La serie, innescata da un paper in Naturaha portato gli scienziati a denunciare gli oppositori la scorsa settimana, mentre altri hanno accusato i rivali di basare le teorie su “meno di cinque minuti di osservazione”.

Il cuore della disputa è semplice. Potrebbe Toumaï – che significa “speranza di vita” nella lingua locale di Daza del Ciad – camminare su due gambe, un’abilità che suggerisce che potrebbe effettivamente essere il membro più anziano della famiglia umana? Gli scienziati che hanno scavato i resti fossili credono che sia così.

Altri con veemenza non sono d’accordo. Dicono Toumaï – un membro di una specie estinta conosciuta come Sahelanthropus tchadensis – non aveva due gambe, ma si muoveva a quattro zampe come uno scimpanzé. Le affermazioni sull’antica discendenza umana sono false, sostengono, accusando gli oppositori di raccogliere le ciliegie.

La disputa è aspra anche per la paleontologia, campo noto per l’asprezza delle sue polemiche sull’interpretazione di antichi teschi e ossa. In questo caso, la controversia è iniziata con la scoperta nel 2001 di un cranio distorto e altre ossa da parte di paleontologi francesi e ciadiani nel deserto di Djurab. Hanno concluso che la forma del teschio significava che doveva appartenere a una creatura che camminava eretta.

“È molto emozionante avere nelle mie mani l’inizio del lignaggio umano”, ha detto un membro del team all’epoca, Michel Brunet dell’Università di Poitiers. La scoperta ha reso Brunet una star scientifica in Francia, in particolare a Poitiers, dove una strada porta il suo nome.

Il professor Michel Brunet dell'Università di Poitiers tiene il cranio di Toumaï all'Università N'Djamena in Ciad.
Il professor Michel Brunet dell’Università di Poitiers tiene il cranio di Toumaï all’Università N’Djamena in Ciad. Foto: Patrick Robert/Corbis/Getty Images

Tuttavia, l’interpretazione si basava esclusivamente sull’esame del cranio, hanno affermato i critici. Le altre ossa furono messe da parte fino a quando non furono esaminate nel 2004 da Aude Bergeret-Medina, anche lei dell’Università di Poitiers. Ha riconosciuto un osso di una gamba e ha concluso che proveniva da un primate che camminava a quattro zampe, non a due. Fondamentalmente, è stata sostenuta dal suo superiore, Roberto Macchiarelli.

Macchiarelli e Bergeret hanno impiegato più di un decennio per pubblicare le loro conclusioni. I tentativi di presentare le loro scoperte alla Società Antropologica di Parigi furono bloccati, mentre Macchiarelli fu accusato di cattiva condotta scientifica dai suoi oppositori.

Un resoconto del loro lavoro alla fine ha concluso che Toumaï era una creatura a quattro zampe e probabilmente non un fondatore del lignaggio umano. “Le prove del bipedismo sono molto, molto tenui”, afferma Macchiarelli.

Il mese scorso, i cercatori del teschio e delle ossa hanno pubblicato la loro risposta Natura e detto esame delle ossa indicava il bipedismo, suggerendo che avesse una relazione più stretta con l’umanità rispetto alle scimmie. Uno del team, Franck Guy, è andato su Twitter per accusare Macchiarelli e i suoi colleghi di basare le loro conclusioni su un’osservazione di 5 minuti e alcune foto. “Il nostro documento è uno studio di cinque anni”, ha aggiunto.

Altri scienziati, tra cui il professor Bernard Wood della George Washington University, sono stati espliciti nel respingere le affermazioni di Guy mentre hanno sostenuto l’argomento secondo cui le ossa di Toumaï suggeriscono che fosse simile a uno scimpanzé.

Il professor Chris Stringer del Natural History Museum di Londra è stato più cauto. “È un peccato che queste controversie distraggano dai reperti davvero importanti”, ha detto a osservatore. “Date le circostanze peculiari e in gran parte sconosciute del ritrovamento – le ossa sembravano come se qualcuno le avesse raccolte e collocate nella sabbia del deserto – non sappiamo nemmeno se le ossa del cranio, delle gambe e delle braccia si uniscano come un unico individuo.

“Direi che la giuria non ha ancora deciso se Toumaï fosse completamente adattato a camminare su due gambe”.

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