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Il più antico DNA umano in Gran Bretagna rivela antichi popoli emersi dall’era glaciale: ScienceAlert

Circa 27.000 anni fa, un’enorme lastra di ghiaccio copriva i due terzi delle isole britanniche, rendendo la regione poco ospitale per l’insediamento umano.

Tutto è cambiato quando il clima caldo ha alterato il paesaggio e ha invitato le comunità a trovare nuove case nelle sue terre fertili. Gli archeologi mettono insieme le storie di questi primi migranti e notano che la regione è diventata un vero crogiolo culturale.

I più antichi genomi umani provenienti da resti scoperti in Gran Bretagna o in Irlanda indicano almeno due diverse storie di origine, ciascuna delle quali risale all’Europa continentale e oltre.

Un individuo fossilizzato della grotta di Gough nel Somerset ha un genoma che può essere più strettamente legato agli antenati trovati in siti in Spagna e Belgio.

Un altro proveniente dalla Kendrick’s Cave in Galles ha legami genetici con antenati rappresentati in località italiane.

La datazione al radiocarbonio suggerisce che entrambi gli esseri umani vissero in Gran Bretagna più di 13.500 anni fa, solo poche migliaia di anni dopo che la vasta calotta glaciale della regione si era ritirata verso l’Artico.

Le ossa della grotta di Gough sono i più antichi dei due resti. Si estinsero circa 15.000 anni fa, il che significa che i loro antenati probabilmente si unirono a un’ondata di immigrazione dall’Europa nord-occidentale almeno mille anni prima della loro vita.

L’individuo della Kendrick’s Cave visse qualche migliaio di anni dopo ei loro antenati probabilmente emigrarono in Gran Bretagna dal Medio Oriente circa 14.000 anni fa.

“Il fatto che i due antenati in Gran Bretagna siano così vicini nel tempo, essendo distanti solo un millennio di distanza, contribuisce al quadro emergente dell’Europa paleolitica come quella di una popolazione mutevole e dinamica”, afferma l’antropologa evoluzionista Mateja Hajdinjak del Francis Crick Institute in Gran Bretagna .

In circa 16.000 anni, la calotta glaciale britannico-irlandese era quasi scomparsa. I fossili di questo periodo sono rari e altri resti umani che sono stati trovati risalgono a circa 15.500 anni fa, diversi secoli prima che il clima della Gran Bretagna iniziasse a riscaldarsi rapidamente.

Non è ancora chiaro chi fossero queste persone e da dove venissero.

Nel 2018, gli archeologi hanno rivelato che un fossile umano trovato anche nella grotta di Gough ha circa 10.500 anni. Conosciuto come “Cheddar Man”, questo fossile era il più antico essere umano in Inghilterra all’epoca ad avere il suo intero genoma sequenziato.

I risultati suggeriscono che l’uomo antico avesse la pelle scura e gli occhi azzurri, un segno che la popolazione doveva ancora adattarsi alle latitudini più alte e più fredde. Gli antenati del Cheddar Man erano un misto di cacciatori-raccoglitori dell’Europa occidentale e membri di una precedente migrazione in Inghilterra.

Molti degli stessi ricercatori che sono stati coinvolti in ricerche precedenti sono coinvolti in quest’ultima analisi nella speranza di vedere quali altre connessioni ancestrali possono essere trovate.

“Volevamo davvero scoprire di più su chi avrebbero potuto essere queste prime popolazioni in Gran Bretagna”, afferma la biologa Selina Brace del Natural History Museum inglese, che ha lavorato su entrambi i documenti.

“Sapevamo dal nostro lavoro precedente, compreso lo studio di Cheddar Man, che i cacciatori-raccoglitori occidentali vivevano in Gran Bretagna circa 10.500 anni fa, ma non sapevamo quando arrivarono per la prima volta in Gran Bretagna e se questa fosse l’unica popolazione che fosse regalo.”

Le nuove scoperte suggeriscono che i coloni post-glaciali in Gran Bretagna non erano solo geneticamente diversi. Sembrano anche essere culturalmente diversi.

Le pratiche di sepoltura a Gough Cave e Kendrick’s Cave erano notevolmente diverse, così come la loro dieta. La grotta di Gough ha prove di ossa di animali e umane. È stato persino trovato un teschio umano a forma di coppa, forse per scopi cannibalistici.

L’uomo della Kendrick’s Cave, nel frattempo, mostra tracce chimiche nelle sue ossa dal consumo di pesci e mammiferi marini e d’acqua dolce. Tuttavia, a differenza della Grotta di Gough, non vi è alcun segno che cervi, uro o cavalli siano stati mangiati dagli esseri umani.

“Prese insieme, queste linee di prova supportano l’interpretazione che almeno due distinti gruppi umani con affinità genetiche e comportamenti dietetici e culturali distinti erano presenti in Gran Bretagna durante la tarda era glaciale”, scrivono gli autori.

Un lignaggio è associato ad antenati trovati in località a Villabruna, in Italia, mentre l’altro sembra essere una combinazione di antenati Goyet legati a quelli provenienti da località in Belgio e antenati di El Mirón dalla Spagna.

Il Cheddar Man potrebbe essere un mix di tutti e tre gli antenati secondo alcuni modelli.

“Questo fornisce un quadro di una tarda era glaciale dinamica e diversificata in Gran Bretagna, con i cambiamenti del tardo Paleolitico superiore nella dieta, nei modelli di sepoltura, nelle tecnologie e nell’affinità genetica, in un periodo di rapidi cambiamenti ecologici e ambientali”, concludono gli autori.

“Con l’aggiunta dei nostri dati alla conoscenza esistente della prima genetica preistorica in Gran Bretagna, lo scenario emergente è uno dei numerosi eventi di cambiamento genetico della popolazione nel Regno Unito”.

Lo studio è stato pubblicato in Ecologia naturale ed evoluzione.

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