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Il ghiacciaio dell’Antartide orientale si scioglie a 70,8 miliardi di tonnellate all’anno a causa dell’acqua di mare calda | antartico

Secondo i ricercatori della National Science Agency australiana, la piattaforma di ghiaccio di Denman nell’Antartide orientale si sta sciogliendo a una velocità di 70,8 miliardi di tonnellate all’anno grazie all’intrusione di acqua di mare calda.

I ricercatori del CSIRO, guidati dallo scienziato capo Esmee van Wijk, hanno affermato che le loro osservazioni suggeriscono che il ghiacciaio Denman potrebbe essere in fase di ritiro instabile.

Il ghiacciaio nella remota Antartide orientale si trova in cima al canyon terrestre più profondo della terra. Contiene un volume di ghiaccio equivalente a 1,5 m di innalzamento del livello del mare.

Fino a poco tempo, si pensava che l’Antartide orientale non avrebbe subito la stessa rapida perdita di ghiaccio dell’Occidente. Tuttavia, alcuni studi recenti hanno dimostrato che l’acqua calda raggiunge anche questa parte del continente.

Gli scienziati australiani hanno utilizzato le misurazioni dei galleggianti di profilazione per mostrare quanta acqua calda ha raggiunto il profondo canalone che si estende sotto il ghiacciaio. Avevano intenzione di studiare un altro ghiacciaio – il Totten – ma mentre il nuotatore si allontanava, si stava avvicinando al Denman.

Il nuotatore ha raccolto osservazioni ogni cinque giorni per quattro mesi a partire da dicembre 2020. Da questi dati, gli scienziati hanno stimato la velocità con cui l’acqua calda stava sciogliendo la piattaforma di ghiaccio, la parte anteriore del ghiacciaio che galleggia nell’oceano.

Lo scioglimento della parte galleggiante del ghiacciaio non contribuisce all’innalzamento del livello del mare. Ma Stephen Rintoul, un beneficiario del CSIRO e uno degli autori del documento, ha affermato che quando la piattaforma di ghiaccio si assottigliava o si indeboliva, offriva meno resistenza al flusso di ghiaccio dall’Antartide nell’oceano.

“È il ghiaccio che scorre dall’Antartide all’oceano e alza il livello del mare”, ha detto.

Rintoul ha detto che il pendio sfuggente sotto il Denman lo sta potenzialmente rendendo instabile e rappresenta un rischio di ritirata irreversibile.

Ha detto che i dati – i primi a utilizzare misurazioni dall’oceano – hanno contribuito a un crescente corpo di lavoro scientifico che suggerisce che l’Antartide orientale “è probabile che contribuisca all’innalzamento del livello del mare più di quanto pensassimo”.

“Uno dei messaggi da portare a casa è che quando guardiamo a quanto il livello del mare aumenterà in futuro, dobbiamo considerare l’Antartide orientale e l’Antartide occidentale”, ha affermato.

Gli scienziati hanno appena calcolato la quantità di massa che la piattaforma di ghiaccio perde ogni anno. Non includeva la massa aggiunta al ghiacciaio dalle nevicate.

Altre ricerche più recenti hanno rilevato che, tenendo conto delle nevicate tra il 1979 e il 2017, il Denman aveva ancora perso circa 268 miliardi di tonnellate di ghiaccio, circa 7 miliardi di tonnellate all’anno.

Rintoul ha affermato che i ricercatori sperano di raccogliere più dati sul nuovo rompighiaccio australiano RSV Nuyina in un viaggio pianificato per l’inizio del 2025.

Sue Cook, una glaciologa della piattaforma di ghiaccio presso l’Università della Tasmania, ha affermato che fino a tempi relativamente recenti, era improbabile che l’Antartide orientale subisse una rapida perdita di ghiaccio perché l’acqua in quella regione era per lo più fredda.

“Ma recentemente abbiamo scoperto che in alcuni luoghi l’acqua relativamente calda può raggiungere la calotta glaciale dell’Antartide orientale, e questo documento conferma che uno di quei luoghi è il ghiacciaio Denman”, ha detto Cook.

Ha detto che il ghiacciaio Denman sarà un fulcro di ricerca del programma antartico australiano per gli anni a venire, il che aumenterebbe la conoscenza scientifica della regione.

“Il ghiacciaio Denman si trova in una regione molto remota dell’Antartide orientale a cui è stato storicamente difficile accedere, quindi è fantastico vedere osservazioni dirette da quella regione”, ha detto Cook.

“Possono dirci molto sullo stato attuale della calotta glaciale e su come potrebbe cambiare”.

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