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Il DNA di 13 Neanderthal rivela un’istantanea “emozionante” dell’antica comunità antropologia

La prima istantanea di una comunità di Neanderthal è stata ricostruita da scienziati che hanno esaminato il DNA antico di frammenti di ossa e denti rinvenuti nelle grotte della Siberia meridionale.

I ricercatori hanno analizzato il DNA di 13 uomini, donne e bambini di Neanderthal e hanno trovato una rete interconnessa di relazioni, tra cui un padre e sua figlia adolescente, un altro uomo imparentato con il padre e due parenti di secondo grado, forse una zia e i suoi nipoti.

Tutti i Neanderthal erano fortemente consanguinei, una conseguenza, secondo i ricercatori, delle piccole dimensioni della popolazione di Neanderthal, con comunità sparse su lunghe distanze e che contavano solo da 10 a 30 individui circa.

Laurits Skov, primo autore dello studio presso il Max Planck Institute for Evolutionary Anthropology di Lipsia, ha affermato che il fatto che i Neanderthal vivessero allo stesso tempo era “molto eccitante” e implicava che appartenessero a un’unica comunità sociale.

Resti di Neanderthal sono stati recuperati da numerose grotte nell’Eurasia occidentale, un’area occupata dagli umani dalle sopracciglia folte da circa 430.000 anni fa fino alla loro estinzione 40.000 anni fa. Finora, è stato impossibile dire se i Neanderthal trovati in luoghi specifici appartenessero o meno a comunità.

“I resti di Neanderthal in generale, e i resti con DNA conservato in particolare, sono estremamente rari”, ha affermato Benjamin Peter, autore principale dello studio a Lipsia. “Tendiamo a prendere singoli individui da luoghi che spesso sono distanti migliaia di chilometri e decine di migliaia di anni”.

Nell’ultimo lavoro, ricercatori come Svante Pääbo, che quest’anno ha ricevuto il Premio Nobel per la Medicina per gli studi pionieristici sui genomi antichi, hanno esaminato il DNA dei resti di Neanderthal trovati nella grotta Chagyrskaya e nella vicina grotta di Okladnikov nei Monti Altai della Siberia meridionale.

I Neanderthal si rifugiarono nelle grotte circa 54.000 anni fa, cercando riparo per nutrirsi di stambecchi, cavalli e bisonti che cacciavano mentre gli animali migravano lungo le valli fluviali che si affacciano sulle grotte. Oltre a ossa di Neanderthal e animali, sono state trovate anche decine di migliaia di strumenti in pietra.

Nel loro articolo sulla rivista Nature, gli scienziati descrivono come il DNA antico suggerisca che i Neanderthal vivevano nello stesso periodo, con alcuni membri della stessa famiglia.

Ulteriori analisi hanno rivelato una maggiore diversità genetica nei mitocondri di Neanderthal – le minuscole strutture simili a batterie che si trovano nelle cellule che vengono trasmesse solo lungo la linea materna – rispetto ai loro cromosomi Y, che vengono tramandati di padre in figlio. La spiegazione più probabile, affermano i ricercatori, è che le femmine di Neanderthal abbiano viaggiato dalle loro comunità di origine per vivere con compagni maschi. Tuttavia, il DNA non può rispondere se sia stata coinvolta la violenza. “Personalmente, non credo che ci siano prove particolarmente valide che i Neanderthal fossero molto diversi dai primi umani moderni che vivevano allo stesso tempo”, ha detto Peter.

“Troviamo che la comunità che abbiamo studiato era probabilmente molto piccola, forse da 10 a 20 individui, e che le popolazioni di Neanderthal più grandi nei Monti Altai erano piuttosto scarse”, ha detto Peter. “Tuttavia, sono riusciti a sopravvivere per centinaia di migliaia di anni in un ambiente difficile, che penso meriti grande rispetto”.

dott Lara Cassidy, assistente professore di genetica al Trinity College di Dublino, ha definito lo studio una “pietra miliare” in quanto “la prima istantanea genomica di una comunità di Neanderthal”.

“È importante capire come erano organizzate le loro società per così tante ragioni”, ha detto Cassidy. “Umanizza queste persone e dà un contesto ricco alle loro vite. Ma anche se in seguito avremo più studi come questo, possono anche rivelare aspetti unici della nostra organizzazione sociale homo sapiens Antenati. Questo è fondamentale per capire perché siamo qui oggi e i Neanderthal no”.

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