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Il capo spaziale europeo “vede” non un ritorno alla cooperazione con la Russia

Josef Aschbacher era direttore generale dell'Agenzia spaziale europea per meno di un anno quando la Russia invase l'Ucraina.
Ingrandire / Josef Aschbacher era direttore generale dell’Agenzia spaziale europea per meno di un anno quando la Russia invase l’Ucraina.

Nasa

Sei mesi dopo l’invasione russa dell’Ucraina, gli effetti di questa guerra sull’industria spaziale europea sono profondi. In particolare, l’Europa ha interrotto tutti i legami con l’industria russa dei veicoli di lancio e ha annullato una missione congiunta per lanciare un rover europeo su Marte utilizzando un razzo e un lander russi.

Il processo per svelare i profondi legami tra il programma spaziale europeo e l’industria spaziale russa è stato in gran parte preso in carico da un esploratore spaziale austriaco di nome Josef Aschbacher, che è stato direttore generale dell’Agenzia spaziale europea per meno di un anno quando i carri armati russi hanno iniziato ad arrivare in Ucraina .

Come la maggior parte degli europei, è rimasto sconvolto da ciò che ha visto. “Guarda cosa sta succedendo sul campo”, ha detto in un’intervista ad Ars. “Sono davvero disgustato dall’invasione dell’Ucraina. Lo vediamo tutti i giorni. Quello che sta succedendo non è in linea con i nostri valori europei e non possiamo lavorare con un partner che calpesta completamente questi valori”.

Poco dopo l’invasione russa, le relazioni tra i due programmi spaziali crollarono. I lavoratori russi del principale spazioporto europeo nella Guyana francese hanno lasciato il lavoro e sono tornati a casa. Un lancio di satelliti OneWeb su un razzo russo mediato dall’Agenzia spaziale europea è stato cancellato. Quei 36 satelliti rimangono bloccati in Kazakistan e OneWeb ha recentemente dovuto subire una svalutazione di 229 milioni di dollari.

Prima della guerra, l’Europa aveva fatto affidamento sul razzo russo Soyuz per le sue esigenze di sollevamento medio, per carichi utili più grandi di quelli che il suo razzo Vega poteva trasportare ma non abbastanza grandi da richiedere il più costoso razzo Ariane 5. Questa partnership avrebbe dovuto continuare anche quando l’Europa ha messo in servizio una nuova generazione di razzi, il Vega-C e l’Ariane 6. Ma non più.

“Non riesco a vedere una ricostruzione della precedente cooperazione”, ha detto Aschbacher. “Parlo qui a nome dei miei Stati membri. Hanno tutti più o meno la stessa opinione. E questo è davvero qualcosa in cui il comportamento dell’ESA rifletterà la situazione geopolitica degli Stati membri su questo punto. E penso che sia molto chiaro”.

Tuttavia, questo scisma ha presentato all’Europa una sfida a breve termine. Aveva pianificato cinque lanci di Soyuz nel 2022 e nel 2023 per mettere in orbita i carichi utili europei. Con il nuovo razzo Ariane 6 che non sarà operativo prima del prossimo anno, Aschbacher ha dovuto cercare alternative, incluso il concorrente del continente per i lanci commerciali, la società statunitense SpaceX.

“Devi guardarlo da un punto di vista molto sobrio e commerciale”, ha detto. “Avevamo pianificato cinque lanci su Soyuz e sono stati demoliti. Al momento sono in contatto con vari operatori. SpaceX è uno di questi, ma anche Giappone, India e fondamentalmente vogliamo vedere se i nostri satelliti possono, in linea di principio, essere lanciati con i loro razzi. A volte c’è molta emozione dietro. Per me, questa è una decisione di gestione molto pratica. Non ci sono offerte finanziarie sul tavolo. Abbiamo solo verificato tecnicamente se ciò sia possibile, ma l’esercizio è ancora in corso”.

Ironia della sorte, è stato un atto della NASA che ha incoraggiato una più profonda collaborazione tra l’Agenzia spaziale europea e la Russia. Nel 2012, la NASA ha annullato la sua partecipazione alla missione ExoMars, che mirava a far atterrare per la prima volta un veicolo spaziale europeo su Marte, per finanziare il superamento dei costi del telescopio spaziale James Webb. Sulla scia di questa decisione, l’Europa si è rivolta alla Russia, che è diventata un partner a pieno titolo nella fornitura di un missile Proton e di un modulo di atterraggio.

Ora, un decennio dopo, l’ESA e la NASA stanno discutendo di lavorare di nuovo insieme su ExoMars. Dato il clima politico odierno, la NASA è stata molto più disposta a portare il rover europeo, chiamato Rosalind Franklin, in salvo sulla superficie di Marte.

Aschbacher era in Florida all’inizio di questo mese per il lancio di Artemis I. Nonostante le tensioni con la Russia, era ottimista sul futuro e la partnership dell’Europa con la NASA sembra essere più forte che mai. Come parte del programma Artemis della NASA, Europa sta costruendo un modulo di servizio per la navicella spaziale Orion, che è fondamentale per fornire potenza e propulsione alla capsula in cui si trovano gli astronauti. Questa partnership probabilmente si estenderà alla superficie della luna e dovrebbe portare gli astronauti europei a sbarcare sulla luna entro la fine di questo decennio.

“È importante essere un elemento critico di questa missione”, ha affermato Aschbacher. “Il modulo di servizio europeo è su un percorso critico e senza di esso gli astronauti non possono essere trasportati sulla luna e ritorno. È enorme. Durante Apollo c’erano solo gli USA e solo l’URSS. L’Europa guardava dai lati, incuriosita, ovviamente, ma non direttamente coinvolta. Oggi, ovviamente, è storico per l’America, ma ancor più storico per l’Europa perché ne facciamo parte”.

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