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I veicoli spaziali europei stanno convergendo negli Stati Uniti per volare sui razzi SpaceX

Grazie in gran parte ai ritardi del razzo Ariane 6 di nuova generazione di Arianespace, una piccola flotta di satelliti europei sta convergendo simultaneamente negli Stati Uniti per un autostop in orbita con SpaceX.

SpaceX che lancia i payload europei non è una novità. La società ha occasionalmente lanciato veicoli spaziali di costruzione europea per agenzie o società spaziali europee, ma la combinazione è estremamente rara. Per una serie di ragioni, tuttavia, ciò che una volta era alieno sta cominciando a diventare un luogo comune, e questo fatto diventerà ancora più evidente con il progredire del 2022.

SpaceX ha lanciato una serie di sei o sette lanci di veicoli spaziali costruiti da o per Europa il 15 ottobre. Lanciato durante il fine settimana è stato il cavallo di battaglia dell’azienda Falcon 9 – 70 metri (230 piedi) di altezza, 3,7 metri (12 piedi) di larghezza e in grado di generare fino a 770 tonnellate (1,7 milioni di libbre) di spinta al lancio – ha posizionato con successo l’Hotbird Satellite per comunicazioni 13F in orbita di trasferimento geostazionario (GTO) per la società francese di satcom Eutelsat.

Hotbird 13F è il primo di tre satelliti Eutelsat che la società ha pianificato di lanciare segretamente sui razzi SpaceX. Ore dopo il lancio del suo gemello, Hotbird 13G è arrivato in Florida in un jet da trasporto Airbus Beluga XL personalizzato (era la sua prima visita negli Stati Uniti dal 2009) e presto inizierà i preparativi per il suo volo su un razzo SpaceX, anche se già nel Novembre 2022. Eutelsat 10B, anch’esso in procinto di essere lanciato a novembre su un razzo Falcon 9, probabilmente ha lasciato la Francia per la Florida su una nave Arianespace oceanica il 12 ottobre.

Tipicamente, per i satelliti per comunicazioni che costano otto o nove cifre, la selezione del fornitore di lancio è accompagnata da un comunicato stampa e da molte celebrazioni. Il fatto che l’Agenzia spaziale europea, Eutelsat, Airbus e Thales Alenia non abbiano detto quasi nulla fino all’ultimo momento dice molto su come si sentono davvero tutte le persone coinvolte nel portare tre dei loro satelliti sui razzi SpaceX. In origine, tutti e tre dovevano essere lanciati sui razzi Arianespace: Eutelsat 10B su uno degli ultimi Ariane 5 e Hotbird 13F e 13G su uno dei primi Ariane 6.

Non è del tutto chiaro il motivo per cui Ariane 5 non è riuscito a lanciare Eutelsat 10B, ma non sorprende che i partner ESA, Thales Alenia, Airbus ed Eutelsat abbiano deciso di spostare Hotbird 13F e 13G su Falcon 9. Il razzo Ariane 6, previsto per il lancio simultaneo di entrambi i satelliti, è in ritardo di anni rispetto al suo debutto nel lancio recentemente scivolato ancora più lontano dalla fine del 2022 fino al 2023. Originariamente pianificato per la metà del 2020, ora è possibile – se non probabile – che Ariane 6 non sarà pronto per il lancio fino alla seconda metà del prossimo anno (o anche più tardi).

Grazie a questi ritardi, il nuovo razzo verrà lanciato con un manifesto molto intenso per il 2023 e il 2024, ricco di carichi utili istituzionali e commerciali di alta qualità da tutta Europa. In altre parole, un paio di satelliti per comunicazioni semi-commerciali come Hotbird 13F/13G avrebbero potuto facilmente essere costretti ad aspettare un anno o più per il lancio di Ariane 6. aggiungi insulto alle feriteHotbird 13F e 13G sono i primi due satelliti costruiti nell’ambito del programma congiunto dell’Agenzia spaziale europea e del programma Eurostar Neo di Airbus, e ora voleranno su un razzo americano costruito da una società che è quasi da sola responsabile di porre fine a un’era d’oro di concorrenza Servizi per le startup europee.

Con la certezza che i tempi del debutto di Ariane 6 siano più bassi che mai, un funzionario della NASA ha recentemente annunciato che l’ESA sta persino studiando la possibilità di lanciare Euclid, un telescopio spaziale di nuova generazione da due tonnellate. sul Falcon 9 di SpaceX. Il lancio di Euclid era originariamente previsto per la metà del 2022 su uno dei razzi Soyuz 2.1 (o Ariane 6) di costruzione russa di Arianespace. Quel trattato è stato firmato nel 2020, sei anni dopo che il presidente russo Vladimir Putin ha ricordato al mondo la sua instabilità, incoscienza e brutalità invadendo illegalmente e ufficiosamente l’Ucraina. Nel febbraio 2022, dopo mesi di apparente accumulo, la Russia ha raddoppiato la sua offensiva in Ucraina con un’invasione su vasta scala apertamente genocida. Successivamente ha dirottato un certo numero di satelliti europei OneWeb, sequestrato un razzo Soyuz per il quale aveva già pagato, si è inginocchiato a una missione congiunta europea-russa su Marte e ha revocato (anche se per lo più reciprocamente) il suo sostegno ai lanci europei di Soyuz.

Ciò ha effettivamente rimosso la Russia come un’opzione seria per lanci o collaborazioni europee, lasciando diverse missioni e iniziative europee nel limbo. La società britannica OneWeb, ad esempio, aveva un accordo esclusivo con la Russia per lanciare la sua intera costellazione di satelliti Internet in orbita bassa (LEO) con un massimo di 21 razzi Soyuz. Dopo aver perso 230 milioni di dollari nel processo, la società ha dovuto fare un cambio improvviso ed è ora sulla buona strada per lanciare il suo primo lotto di satelliti dall’inizio del 2022 su un razzo indiano SLV-3. Una delle almeno due missioni SpaceX Falcon 9 potrebbe seguire già a dicembre 2022. Se Ariane 6 non farà il suo debutto al lancio nel prossimo futuro, molti altri payload europei potrebbero trovarsi in posizioni simili nel 2023 e nel 2024.

Nel frattempo, molti altri payload di fabbricazione europea si stanno preparando per il lancio di Falcon 9. Sebbene assegnati ai razzi SpaceX sin dall’inizio, questi carichi utili mostrano ancora quanto morso la startup statunitense abbia preso dall’industria dei lanci europei. Più di recente, il 17 ottobre, il veicolo spaziale congiunto NASA-ESA-CSA Surface Water and Ocean Topography (SWOT) è volato dalla Francia alla California. Falcon 9 lancerà SWOT dalla costa della California già a dicembre 2022.

Il primo lander lunare HAKUTO-R della startup giapponese ispace, in gran parte assemblato, testato e alimentato dalla francese ArianeGroup, sarà presto trasportato dalla Germania alla Florida per il lancio di SpaceX nel novembre 2022. Il secondo e il terzo satellite radar SARah della Germania potrebbero presto volare negli Stati Uniti per un lancio del Falcon 9, probabilmente previsto già negli ultimi giorni del 2022 o all’inizio del 2023. Infine, SpaceX potrebbe completare il suo primo lancio di OneWeb più o meno nello stesso periodo.

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