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I ricercatori scoprono un mostro marino preistorico con collo simile a un serpente e mascelle simili a coccodrillo; Chiamalo “Snaky Crocface”

Serpentisuchops pfisterae (Credito immagine: iScience (2022))

Serpentisuchops pfisterae

((Credito immagine: iScience (2022)))

Se sei in una spedizione per trovare alcune creature bizzarre sulla Terra, esistenti o estinte, l’oceano è senza dubbio il posto migliore per cercarle. Di tanto in tanto, gli scienziati incontrano bizzarre creature marine viventi come maiali di mare e squali fantasma, o scoprono diavoli preistorici che un tempo facevano parte del mare profondo.

Nel 1995, un team di paleontologi si è recato in cima al Pierre Shale, una formazione geologica del tardo Cretaceo (da circa 101 milioni a 66 milioni di anni fa) alla ricerca di simili antichi tesori. Lì si imbattono in un fossile di plesiosauro – rettili marini che coesistevano con i dinosauri – incrostato nella roccia, ma con loro sgomento il rettile sarebbe già stato ampiamente studiato.

Dopo essere rimasti al Museo Paleontologico di Glenrock per almeno 25 anni, i ricercatori hanno finalmente ricostruito l’esemplare osso per osso, presumendo che avesse un collo lungo con una piccola testa o un collo corto con una mascella larga – tratti tipici delle due specie di noti plesiosauri.

Ma sorprendentemente, il fossile si rivelò piuttosto peculiare; Aveva combinato le caratteristiche di entrambe le presunte varianti del plesiosauro: un collo lungo simile a un serpente e un’ampia mascella simile a un coccodrillo.

Ancora più interessante, il 35% del corpo – compresa la mascella inferiore, una parte significativa del cranio, il collo e le vertebre completi e la maggior parte della coda e alcune costole – erano ben conservati.

“Le uniche parti che ci mancano sono elementi dei suoi arti o delle pagaie che usava per nuotare”, ha rivelato Walter Scott Persons IV, un paleontologo del College of Charleston nella Carolina del Sud e autore principale dello studio.

Hanno chiamato il rettile Serpentisuchops pfisterae, che tradotto liberamente significa “faccia da coccodrillo simile a un serpente”. Dopo aver analizzato ulteriormente la creatura lunga 23 piedi, i ricercatori hanno scoperto che aveva ampie spine nervose cervicali e grandi muscoli epiassiali per muovere il collo avanti e indietro mentre ondeggiava nell’acqua.

Insieme allo scheletro, hanno anche trovato la sua serie di 19 denti; Un dente è rimasto conficcato nella mascella dell’esemplare mentre il resto è stato sparso tra i resti. I denti conici lisci suggerivano che l’animale avesse spezzato le fauci per afferrare e ingoiare pesci o altre piccole creature marine, ma sicuramente non poteva mordere le ossa spesse di animali più grandi.

Secondo Persons, questa scoperta rivela “un ecotipo completamente nuovo, un animale specializzato in un modo diverso da qualsiasi altro plesiosauro che esisteva allo stesso tempo”. Proprio questo fatto lo rende un ottimo esempio di radiazione adattativa, un processo mediante il quale gli organismi si diversificano da una specie ancestrale per evitare la competizione, in particolare quando un cambiamento nell’ambiente rende disponibili nuove risorse.

Lo studio è stato pubblicato sulla rivista scienza e si può accedere qui.

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