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I Neanderthal si sono estinti 40.000 anni fa, ma sulla Terra non è rimasto più del loro DNA

I Neanderthal sono serviti come riflesso della nostra stessa umanità sin dalla loro prima scoperta nel 1856. Ciò che pensiamo di sapere su di loro è stato modellato e modellato per adattarsi alle nostre tendenze culturali, norme sociali e standard scientifici. Si sono trasformati da esemplari malati a primitivi cugini subumani e goffi a umani avanzati.

Ora lo sappiamo Homo neanderthalensis erano molto simili a noi e li abbiamo anche incontrati e incrociati spesso. Ma perché si sono estinti mentre noi sopravvivevamo, prosperavamo e alla fine conquistavamo il pianeta?

I Neanderthal si sono evoluti oltre 400.000 anni fa, molto probabilmente da un antenato precedente Homo heidelbergensis. Hanno avuto un enorme successo e si sono diffusi in un’area dal Mediterraneo alla Siberia. Erano molto intelligenti, con cervelli più grandi della media homo sapiens‘S.

Cacciavano selvaggina grossa, raccoglievano piante, funghi e frutti di mare, controllavano il fuoco per cucinare, fabbricavano strumenti compositi, vestiti con pelli di animali, perline con conchiglie e potevano scolpire simboli nelle pareti delle caverne. Si prendevano cura dei loro giovani, vecchi e deboli, costruivano rifugi, sopravvivevano a inverni rigidi ed estati calde e seppellivano i loro morti.

I Neanderthal hanno incontrato i nostri antenati diverse volte nel corso di decine di migliaia di anni e le due specie hanno condiviso il continente europeo per almeno 14.000 anni. Si sono persino accoppiati.

Diagramma dell'evoluzione umana
Il nostro antenato comune visse meno di un milione di anni fa.
Kjaergaard, Nielsen e Maslin, fornito dall’autore

una specie di morte

La differenza più significativa tra noi e i Neanderthal è che si estinsero circa 40.000 anni fa. La causa esatta della sua morte ci sfugge ancora, ma riteniamo che sia stata probabilmente il risultato di una combinazione di fattori.

In primo luogo, il clima dell’ultima era glaciale era molto variabile, passando dal freddo al caldo e viceversa, il che metteva sotto pressione le fonti di cibo animali e vegetali e significava che i Neanderthal dovevano adattarsi costantemente ai cambiamenti ambientali. In secondo luogo, non ci sono mai stati così tanti Neanderthal, con la popolazione totale che non ha mai superato le decine di migliaia.

Vivevano in gruppi da cinque a 15 individui rispetto a homo sapiens con gruppi fino a 150 persone. Queste piccole popolazioni isolate di Neanderthal potrebbero essere diventate geneticamente sempre più insostenibili.

Terzo, c’era competizione con altri predatori, in particolare i gruppi di umani moderni che arrivarono dall’Africa circa 60.000 anni fa. Ipotizziamo che molti Neanderthal siano stati assimilati nelle bande più grandi di homo sapiens.

Dove sono le prove?

I Neanderthal hanno lasciato numerose impronte che abbiamo potuto studiare decine di migliaia di anni dopo, molte delle quali possono essere viste nella mostra speciale che abbiamo contribuito a curare al Museo di Storia Naturale della Danimarca. Negli ultimi 150 anni abbiamo raccolto ossa fossili, strumenti in pietra e legno, trovato gioielli e gioielli che hanno lasciato, scoperto sepolture e ora mappato i loro genomi utilizzando il DNA antico. Sembra che i Neanderthal e gli esseri umani moderni condividano il 99,7% del loro DNA e siano i nostri parenti estinti più vicini.

Forse il fatto più sorprendente è stata la prova di un incrocio che ha lasciato tracce di DNA negli esseri umani vivi oggi. Molti europei e asiatici hanno tra l’1% e il 4% di DNA di Neanderthal, mentre gli africani subsahariani ne hanno quasi zero. Ironia della sorte, con un’attuale popolazione mondiale di circa 8 miliardi di persone, ciò significa che non c’è mai stato più DNA di Neanderthal sulla Terra.

Pittura di Neanderthal
99,7% umano.
Artista: Tom Björklund / Museo Moesgård, fornito dall’autore

Il genoma di Neanderthal ci aiuta anche a capire meglio che aspetto avevano, poiché ci sono prove che alcuni Neanderthal abbiano sviluppato la pelle pallida e i capelli rossi molto prima di allora homo sapiens. I molti geni che i Neanderthal e gli esseri umani moderni condividono sono legati a tutto, dalla capacità di gustare cibi amari alla capacità di parlare.

Abbiamo anche ampliato la nostra conoscenza della salute umana. Ad esempio, alcuni DNA di Neanderthal che potrebbero essere stati utili per gli esseri umani decine di migliaia di anni fa ora sembrano causare problemi se combinati con un moderno stile di vita occidentale.

Ci sono collegamenti con alcolismo, obesità, allergie, coagulazione del sangue e depressione. Di recente, gli scienziati hanno suggerito che un’antica variante del gene di Neanderthal potrebbe aumentare il rischio di gravi complicazioni dovute alla contrazione del COVID-19.

Alza uno specchio

Come i dinosauri, i Neanderthal non sapevano cosa sarebbe successo. La differenza è che i dinosauri sono improvvisamente scomparsi dallo spazio dopo che un enorme meteorite li ha colpiti. Intorno ai Neanderthal, l’estinzione procedette gradualmente. Alla fine hanno perso il loro mondo, una casa confortevole in cui avevano abitato con successo per centinaia di migliaia di anni, che lentamente si è rivoltata contro di loro fino a quando l’esistenza stessa è diventata insostenibile.

In questo senso, i Neanderthal ora hanno uno scopo diverso. In essi vediamo il nostro riflesso. Non sapevano cosa stava succedendo loro e non avevano altra scelta che continuare lungo la strada che alla fine li avrebbe portati all’estinzione. Noi, d’altra parte, siamo dolorosamente consapevoli della nostra situazione e dell’impatto che stiamo avendo su questo pianeta.

Le attività umane stanno cambiando il clima, portando direttamente a una sesta estinzione di massa. Possiamo pensare al pasticcio in cui ci troviamo e possiamo fare qualcosa al riguardo.

Se non vogliamo finire come i Neanderthal, faremmo meglio a rimetterci in sesto e lavorare insieme per un futuro più sostenibile. L’estinzione di Neanderthal ci ricorda che non dovremmo mai dare per scontata la nostra esistenza.

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