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I documenti rivelano le lotte interne della NASA per rinominare il telescopio Webb

Le persone in tute da camera bianca guardano macchine con specchi esagonali dorati.

Qui, il telescopio spaziale James Webb è stato imballato per il trasporto al sito di lancio lo scorso anno ed è stato progettato per studiare l’Universo primordiale.Credito: Chris Gunn/NASA

Documenti interni della NASA ottenuti da natura rivelano nuovi dettagli sull’indagine dell’agenzia dell’anno scorso sull’opportunità di rinominare la sua ammiraglia James Webb Space Telescope (JWST). Un gruppo di astronomi aveva presentato una petizione alla comunità per cambiare il nome, sostenendo che l’omonimo del telescopio, l’ex capo della NASA James Webb, era coinvolto nella persecuzione e nel licenziamento di gay e lesbiche durante la sua carriera nel governo degli Stati Uniti negli anni ’50 I dipendenti federali erano complici e anni ’60.

A settembre, la NASA ha annunciato che non avrebbe cambiato il nome del telescopio perché non aveva prove a sostegno delle affermazioni. Ma l’agenzia, in modo controverso, non ha rilasciato un rapporto che riassume le sue indagini o il suo processo decisionale.

I documenti interni ottenuti tramite natura e altri attraverso le richieste di Freedom of Information (FOI) mostrano che nel prendere la sua decisione, l’agenzia era a conoscenza di una sentenza d’appello del 1969 che suggerisce che era pratica comune alla NASA licenziare persone sospettate del loro orientamento sessuale. Il caso riguardava un ex dipendente della NASA che fu licenziato nel 1963 perché i supervisori pensavano che fosse gay. A quel tempo, Webb gestiva l’agenzia.

Lo storico capo della NASA Brian Odom afferma di non aver trovato informazioni negli archivi della NASA per suggerire che licenziare persone a causa del loro orientamento sessuale fosse una politica del governo sotto Webb. Lui e uno storico del contratto, la cui identità non è stata rilasciata, visiteranno presto altri archivi storici per indagare ulteriormente sulla storia di Webb. Questi archivi sono stati chiusi a causa della pandemia di COVID-19 ma riapriranno nelle prossime settimane. Odom dice che condividerà le informazioni su ciò che gli storici trovano con la comunità dell’astronomia.

Ma i nuovi documenti FOI fanno luce su come la NASA ha indagato finora sulla questione. La corrispondenza e-mail “dipinge un ritratto netto di come gli astronomi al di fuori della comunità LGBTQ+ respingano le esperienze dei loro coetanei queer e chiarisce che la discriminazione contro le persone queer è viva e vegeta nell’astronomia di oggi”, affermano i quattro Astronomi che hanno guidato l’iniziativa dei cittadini. Sono Luciane Walkowicz all’Adler Planetarium di Chicago, Illinois; Chanda Prescod-Weinstein all’Università del New Hampshire a Durham; Brian Nord del Fermi National Accelerator Laboratory a Batavia, Illinois; e Sarah Tuttle all’Università di Washington a Seattle.

influencer dell’agenzia

Webb ha guidato la NASA tra il 1961 e il 1968, quando il programma Apollo per inviare astronauti sulla luna era al suo apice. Morì nel 1992. Un altro ex amministratore della NASA, Sean O’Keefe, ha chiamato il telescopio in onore di Webb nel 2002 per riconoscere la sua leadership nel governo e il suo impegno nel rendere la scienza una parte fondamentale dell’agenzia. “Non saremmo arrivati ​​sulla luna nel 1969 senza la sua guida”, dice Barbara Webb, nuora di James Webb. “E il telescopio è uno strumento straordinario, il più grande strumento scientifico e tecnico mai creato – è molto appropriato che abbia preso il suo nome”.

Barbara Webb dice che la sua famiglia non crede che James Webb abbia discriminato nessuno. “Non credo sia in alcun modo corretto dire che fosse un fanatico”, dice. “Aveva più integrità di chiunque altro io abbia mai conosciuto.”

Alcuni astronomi hanno sostenuto che il telescopio dovrebbe essere rinominato indipendentemente dalle convinzioni personali di Webb perché era un funzionario di alto rango – e quindi influente – in un momento in cui il governo federale degli Stati Uniti identificava e licenziava sistematicamente i dipendenti sospettati di omosessualità. Questo periodo storico noto come Lavender Scare iniziò intorno al 1950 presso il Dipartimento di Stato degli Stati Uniti, quando Webb era il secondo funzionario più anziano lì.

L'amministratore spaziale James E. Webb appare davanti alla commissione spaziale del Senato.

James Webb è stato il capo della NASA dal 1961 al 1968.Credito: Bettmann/Getty

La controversia si collega a conversazioni più ampie sulle implicazioni di nominare edifici, veicoli spaziali e altri oggetti dopo persone o concetti con storie complicate. Lanciato a dicembre, il JWST da 10 miliardi di dollari è un osservatorio pionieristico supportato dalla NASA e dalle agenzie spaziali europee e canadesi. Il telescopio, che non dovrebbe effettuare le sue prime osservazioni scientifiche non prima di giugno, dovrebbe studiare le galassie vicino all’alba dei tempi ed esplorare altri confini cosmici. Il suo nome dominerà le pubblicazioni astronomiche per gli anni a venire.

L’attuale amministratore della NASA Bill Nelson ha scelto di mantenere il nome. Non ha rilasciato ulteriori dichiarazioni.

Risultati inquietanti

I nuovi documenti FOI forniscono solo una visione parziale del processo decisionale della NASA (vedi il PDF nelle Informazioni supplementari di seguito; natura ulteriori dettagli oscurati su un ex stagista della NASA per preservare la privacy individuale). Comprendono parte della corrispondenza tra i dipendenti della NASA in merito alle indagini dell’agenzia su Webb dal 1 gennaio al 13 ottobre dello scorso anno. natura ha presentato la sua domanda perché l’agenzia aveva rilasciato alcuni dettagli sulla sua decisione di settembre.

Sebbene i documenti mostrino che le decisioni chiave sono state prese durante le riunioni piuttosto che tramite e-mail, mostrano ancora funzionari dell’agenzia che lottano su come indagare sulle accuse e controllare le comunicazioni pubbliche sulla controversia. Già nell’aprile 2021, un ricercatore esterno ha segnalato ai funzionari della NASA la formulazione della sentenza del tribunale del 1969. È arrivato nel caso di Clifford Norton, che aveva citato in giudizio per essere stato licenziato dalla NASA per “condotta immorale, indecente e vergognosa”. Nella decisione, il capo della giustizia ha scritto che la persona che ha licenziato Norton ha detto di essere un buon dipendente e ha chiesto se c’era un modo per trattenerlo. Coloro che ha consultato all’ufficio delle risorse umane gli hanno detto che era “pratica dell’agenzia” licenziare le persone per “comportamento omosessuale”.

“Penso che troverai questo paragrafo preoccupante”, ha scritto il ricercatore esterno a Eric Smith, lo scienziato del programma JWST della NASA a Washington DC. “‘Un’usanza all’interno dell’agenzia’ suona piuttosto male.”

Un white paper non pubblico preparato dalla NASA afferma: “Questo dimostra che la NASA aveva deciso che la rimozione dei dipendenti gay sarebbe stata la sua politica. Hai avuto la possibilità di impostare o modificare questa politica durante il mandato di Webb come amministratore.”

Sempre ad aprile, le e-mail mostrano che Paul Hertz, capo della divisione di astrofisica della NASA, ha contattato più di 10 membri della comunità di astrofisica per la loro opinione su un possibile cambio di nome per il telescopio. “Nessuno ha detto che sarebbe rimasto deluso se non avessimo cambiato il nome”, ha scritto Hertz al suo manager. Tuttavia, nessuno di loro era noto come membro della comunità LGBT+, ha continuato Hertz.

Su richiesta di naturaHertz ha detto di aver avuto numerose conversazioni sull’argomento con “membri di molte comunità, incluso LGBTQ+”.

Una mancanza di giustificazione

Dopo che la NASA ha annunciato in ottobre che non avrebbe rinominato il telescopio, Hertz ha riassunto la reazione della comunità in un’e-mail a un altro dipendente della NASA: “Il problema per la maggior parte degli astrofisici non è la decisione in sé, ma la mancanza di una spiegazione”. la decisione giusta. (Per alcune persone, il problema è la decisione.)” Ha anche sottolineato che invece di pubblicizzare ampiamente la decisione, la NASA ha inviato un’e-mail con la dichiarazione di una frase di Nelson a un piccolo gruppo di testate giornalistiche, incluso lui stesso Natura. “Non è certo il tipo di processo trasparente che ispira fiducia nella comunità esterna”, ha scritto.

Walkowicz e i suoi colleghi vanno molto oltre. “Questo è un danno per una comunità a cui abbiamo dedicato molto tempo e di cui siamo appassionati”, dicono.

A novembre, l’Astrophysics Advisory Committee, un gruppo di ricercatori indipendenti che consigliavano la NASA, ha chiesto a Hertz un rapporto scritto sulla decisione della NASA. “Il ragionamento e la spiegazione dell’agenzia erano grossolanamente inadeguati, opachi e privi di informazioni in relazione alla decisione di denominazione comunicata alla comunità astronomica e ad altre parti interessate in merito al James Webb Space Telescope”, ha scritto il comitato. Non ha ancora ricevuto una tale segnalazione.

La NASA afferma sul suo sito Web e altrove che sostiene la diversità, l’equità, l’inclusione e l’accessibilità. “La NASA è pienamente impegnata nella piena partecipazione e responsabilizzazione di un’ampia varietà di persone, organizzazioni, competenze e risorse perché sappiamo che ci consente di accedere al meglio a tutti e a tutto ciò di cui abbiamo bisogno per completare le nostre missioni per essere adempiute nel miglior modo possibile, ” dice la linea guida.

Le rivelazioni sulla decisione della NASA in merito al JWST arrivano in un momento di crescenti preoccupazioni sulla gestione da parte dell’agenzia dei problemi di identità. All’inizio di questo mese, ai dipendenti del Goddard Space Flight Center dell’agenzia a Greenbelt, nel Maryland, è stato detto che non potevano più includere pronomi come lei/loro o loro/loro nei loro nomi visualizzati nei sistemi informatici dell’agenzia. Dopo che la mossa è stata discussa su Reddit e la comunità di astronomia ha reagito negativamente su altre piattaforme social, la NASA ha rilasciato una dichiarazione secondo cui i dipendenti potevano continuare a includere i pronomi nei loro blocchi di firme e-mail.

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