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I detective della scienza risolvono il mistero secolare della scoperta del meteorite marziano

I detective della scienza risolvono il mistero secolare della scoperta del meteorite marziano

I quattro studenti neri della Purdue University che hanno identificato i ricercatori, uno dei quali potrebbe aver recuperato Lafayette. In senso orario da in alto a sinistra: Hermanze Edwin Fauntleroy, Clinton Edward Shaw, Julius Lee Morgan e Clyde Silance. Fonte: Immagini per gentile concessione della Purdue University

Un veleno che fa vomitare i maiali è la chiave sorprendente che ha svelato il mistero secolare che circonda l’origine di un meteorite marziano e la possibile identità dello studente nero che lo ha scoperto.

Nel 1931, una roccia insolita conservata nella collezione geologica della Purdue University negli Stati Uniti fu identificata come un esempio incontaminato di meteorite, un pezzo di roccia spaziale esploso dalla superficie di Marte milioni di anni fa prima di essere trascinato nell’atmosfera terrestre.

Tuttavia, come e quando il meteorite, in seguito noto come Lafayette, sia finito nella collezione di Purdue non è chiaro da oltre 90 anni.

Una possibile storia di origine, riportata dal collezionista di meteoriti americano Harvey Nininger nel 1935, è che uno studente nero della Purdue University lo vide atterrare in uno stagno dove stava pescando. Lo recuperò dal fango dove era caduto e lo donò all’università.

I precedenti tentativi di confermare la storia non sono stati conclusivi. Ma ora una squadra di investigatori scientifici ha utilizzato tecniche analitiche all’avanguardia e ricerche d’archivio per raccogliere prove sufficienti per suggerire che questa storia è vera, che è accaduta nel 1919 o nel 1927, e che uno dei soli quattro uomini di colore potrebbe essere lo studente, che Lafayette ha trovato.

I ricercatori del Regno Unito, degli Stati Uniti, dell’Australia e dell’Italia hanno svolto il lavoro investigativo, che sarà pubblicato in un primo articolo sulla rivista astrobiologia.

La soluzione al mistero è iniziata nel 2019 quando lo scienziato planetario Dr. Áine O’Brien della School of Geographical & Earth Sciences dell’Università di Glasgow ha frantumato un minuscolo campione di Lafayette e ne ha analizzato la composizione utilizzando una sofisticata spettrometria di massa.

Stava cercando nuovi dettagli sulla presenza di molecole organiche conservate a Lafayette – prove che potrebbero aiutarci a saperne di più sulla possibilità della vita su Marte.

Tra le migliaia di metaboliti scoperti nell’analisi, il Dr. O’Brien un insolitamente legato alla terra – deossinivalenolo o DON. DON è una “vomitossina” che si trova in F. graminearum, un fungo che contamina i raccolti di grano come mais, grano e avena. Se ingerito, provoca nausea nell’uomo e negli animali, con i suini particolarmente colpiti.

Incuriosito dalla presenza di una vomitossina nel meteorite marziano, il Dr. O’Brien ha detto ai colleghi che hanno familiarità con la storia del touchdown fangoso di Lafayette. Hanno suggerito che la polvere dei raccolti nei terreni agricoli vicini potrebbe aver trasportato DON nei corsi d’acqua circostanti e che Lafayette potrebbe essere stata contaminata da essa quando il meteorite è atterrato in uno stagno.

dott O’Brien ha contattato i ricercatori del Dipartimento di Agraria e del Dipartimento di Botanica e Patologia vegetale della Purdue University per saperne di più sulla prevalenza storica del fungo nella contea di Tippecanoe, nell’Indiana, dove si trova Purdue.

I detective della scienza risolvono il mistero secolare della scoperta del meteorite marziano

dott Áine O’Brien della School of Geographical & Earth Sciences dell’Università di Glasgow nel laboratorio del Centro di ricerca ambientale delle università scozzesi (SUERC). Credito fotografico: Università di Glasgow / Chris James

I loro registri hanno mostrato che ciò ha comportato un calo del 10-15% della resa del raccolto nel 1919 e un altro calo meno pronunciato nel 1927, la prevalenza più alta nei 20 anni prima del 1931, quando fu identificato il meteorite. Con una maggiore prevalenza del fungo, aumenta la probabilità che venga trasportato oltre i confini dei terreni agricoli.

L’analisi degli avvistamenti di palle di fuoco nello stesso periodo ha fornito ulteriori potenziali indizi sui tempi dell’atterraggio di Lafayette. I meteoriti si riscaldano mentre scendono attraverso l’atmosfera terrestre, provocando una brillante striscia di fuoco nel cielo. È stato riferito che una palla di fuoco è stata avvistata nel Michigan meridionale e nell’Indiana settentrionale il 26 novembre 1919 e una nel 1927 ha fatto cadere il meteorite Tilden nell’Illinois.

Gli archivisti della Purdue University hanno anche esaminato gli annuari del 1919 e del 1927 per trovare studenti neri iscritti all’epoca.

Julius Lee Morgan e Clinton Edward Shaw della classe del 1921 e Hermanze Edwin Fauntleroy della classe del 1922 si iscrissero alla Purdue nel 1919. Un quarto uomo, Clyde Silance, studiava alla Purdue nel 1927. I ricercatori concludono che è possibile che uno di questi uomini abbia trovato Lafayette, secondo la storia delle origini di Nininger del 1935.

dott O’Brien è l’autore principale del documento. Ha detto: “Lafayette è un bellissimo esemplare di meteorite che ci ha insegnato molto su Marte attraverso ricerche precedenti.

“Parte di ciò che lo rende così prezioso è che è straordinariamente ben conservato, il che significa che deve essere stato recuperato subito dopo l’atterraggio, come suggerisce la storia delle origini di Lafayette”. I meteoriti esposti agli elementi per lunghi periodi di tempo hanno i loro strati superiori alterati, riducendo il loro valore di ricerca mentre raccolgono contaminanti terrestri.

“L’insolita combinazione tra la rapida protezione di Lafayette dalle intemperie e la minuscola traccia di contaminazione che ha raccolto durante il breve tempo trascorso nel fango ha reso possibile questo lavoro. È anche un utile promemoria dell’importanza di proteggere campioni di rocce marziane che ci aspettiamo di tornare sulla Terra da missioni rover Marte senza pilota negli anni a venire.

“Sono orgoglioso che un secolo dopo aver raggiunto la Terra, siamo finalmente in grado di ricostruire le circostanze del suo atterraggio e di avvicinarci più che mai allo studente nero che l’ha trovato”. Sono molto contento che uno di voi possa essere stato lì per vedere la terra di Lafayette e donarla alla Purdue University”.

Il coautore dell’articolo, il dott. Marissa Tremblay del Dipartimento di Scienze della Terra, dell’Atmosfera e dei Planetari di Purdue ha aggiunto: “Il meteorite Lafayette è molto speciale per Purdue, soprattutto ora che abbiamo un fiorente gruppo di ricerca planetaria che ha appena celebrato il suo decimo anniversario.

“Queste nuove osservazioni ci hanno aiutato a dimostrare che la storia delle origini di Lafayette è plausibile. Spero che questo stimoli ulteriori ricerche storiche in modo che un giorno possiamo dare credito a chi ha scoperto Lafayette”.

Il documento del team, Using Organic Contaminants to Constrain the Terrestrial Journey of the Martian Meteorite Lafayette, è pubblicato in astrobiologia.


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Maggiori informazioni:
Aine Clare O’Brien et al., Utilizzo di contaminanti organici per vincolare il viaggio terrestre del meteorite marziano Lafayette, astrobiologia (2022). DOI: 10.1089/ast.2021.0180

Fornito dall’Università di Glasgow

Citazione: I detective della scienza risolvono il mistero secolare della scoperta del meteorite marziano (2022, 24 ottobre) Estratto il 25 ottobre 2022 da https://phys.org/news/2022-10-science-sleuths-century-old-mystery- marziano .html

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