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I delfini maschi formano legami per tutta la vita che li aiutano a trovare compagni, ricerca trova delfini

I delfini formano legami sociali per decenni, cooperando tra e tra le cricche per aiutarsi a vicenda a trovare compagni e respingere i concorrenti, una nuova ricerca ha scoperto un comportamento precedentemente non confermato negli animali.

“Questi delfini hanno alleanze stabili a lungo termine e hanno alleanze tra gruppi. Alleanze di alleanze di alleanze, davvero”, ha affermato il dott. Richard Connor, ecologista comportamentale presso l’Università del Massachusetts Dartmouth e uno degli autori principali dell’articolo. “Ma prima del nostro studio, si pensava che le alleanze cooperative tra i gruppi fossero uniche per gli esseri umani”.

I risultati, pubblicati lunedì sulla rivista Proceedings of the National Academy of Sciences, sembrano supportare l’ipotesi del “cervello sociale”: che il cervello dei mammiferi cresca in uno più grande per gli animali che monitorano le loro interazioni sociali e le reti hanno sviluppato una portata. Umani e delfini sono i due animali con il cervello più grande in relazione alle dimensioni del corpo. “Non è una coincidenza”, disse Connor.

Il team di ricerca di Connor ha raccolto dati tra il 2001 e il 2006 conducendo indagini intensive sulle barche a Shark Bay, nell’Australia occidentale. I ricercatori hanno rintracciato i delfini osservandoli e ascoltandoli e hanno usato i loro fischietti di identificazione univoci per distinguerli.

Hanno osservato 202 delfini tursiopi nell’Indo-Pacifico (Tursiops aduncus), anche durante la principale stagione degli amori tra settembre e novembre.

Tornati in laboratorio, hanno esaminato i dati incentrati su 121 di questi delfini maschi adulti per osservare i modelli nei loro social network. E per il decennio successivo continuarono ad analizzare le alleanze animali.

Le strutture sociali dei delfini sono fluide e complesse. I ricercatori hanno trovato alleanze tra due o tre delfini maschi, come i migliori amici. Quindi i gruppi si espansero fino a 14 membri. Insieme, si sono aiutati a vicenda a trovare femmine con cui radunarsi e accoppiarsi, e hanno aiutato a rubare femmine da altri delfini e difendersi dai tentativi di “furto” dei rivali.

“Quello che succede come maschio potrebbe essere un trio che guida una femmina. E quando qualcuno viene a prendere quella femmina, gli altri maschi della tua squadra e della tua alleanza di secondo ordine vengono ad aiutarti”, ha detto il dott. Stephanie King, professoressa di comportamento animale all’Università di Bristol e una delle autrici dello studio. “Questi uomini hanno un’idea molto, molto chiara di chi è nella loro squadra”.

Sei delfini tursiopi maschi con una femmina.
Sei delfini tursiopi maschi con una femmina. Le alleanze tra delfini maschi possono durare per decenni. Foto: Simone Allen

Queste squadre possono durare per decenni e si formano quando i delfini sono giovani, anche se in genere non raccolgono i frutti della paternità fino alla metà dell’adolescenza, ha detto King. “È un investimento significativo che inizia in giovane età e quelle relazioni possono durare una vita”.

A volte, specialmente quando gruppi di delfini si sentono minacciati, due alleanze di secondo ordine si uniscono per formare una squadra più ampia. Di conseguenza, tra i delfini osservati dagli scienziati, ogni maschio era direttamente collegato da 22 a 50 altri delfini.

Le osservazioni dei ricercatori mostrano che in questi gruppi, maggiore è il successo nell’attirare le femmine, più stretta è la cricca e più forti sono i legami tra i delfini.

Sono le loro relazioni di cooperazione, piuttosto che la dimensione delle alleanze, che rendono i maschi più efficaci nella riproduzione, ha detto King.

È già risaputo che i delfini sono molto socievoli e collaborativi, si adattano notevolmente al loro ambiente e insegnano il loro comportamento, ha affermato Stephanie Venn-Watson, ex direttrice della medicina traslazionale e della ricerca presso la National Marine Mammal Foundation di San Diego in California, che non è stato coinvolto nello studio.

“Non si esclude la possibilità che altre balene possano sviluppare alleanze simili”, ha detto Venn-Watson. “Questi comportamenti complessi saranno probabilmente limitati ai mammiferi dal cervello grande”.

Secondo i ricercatori dietro il documento, questo è l’unico esempio non umano di questo tipo di alleanza strategica multi-livello che è stato osservato. Ma questi risultati sottolineano anche le esigenze cognitive che questi animali devono affrontare, suggerendo che i grandi cervelli dei delfini li aiutano a tenere traccia delle varie relazioni, ha detto Connor.

“Direi che i delfini e gli umani convergono nell’evoluzione delle alleanze tra i gruppi – un sistema sociale incredibilmente complesso”, ha detto Connor. “Ed è fantastico perché siamo così diversi dai delfini”.

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