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I capi di laboratorio lottano con la mancanza di post-dottorati

Moderno laboratorio di scienze applicate biologico vuoto con microscopi tecnologici, provette in vetro.

Un complesso mix di politica, affari e priorità di carriera mutevoli ha reso difficile per i principali investigatori reclutare nuovi membri del laboratorio.Credito fotografico: Getty

Peter Coveney, chimico e informatico presso l’University College London, è pronto ad assumere un post-dottorato con esperienza nell’informatica di alto livello. Il problema: sta lottando per attirare un solo candidato qualificato. All’inizio di quest’anno, ha dovuto presentare nuovamente domanda per la posizione dopo che due precedenti round di assunzione non erano riusciti a produrre candidati qualificati. È preoccupato che se non assume qualcuno presto, i progetti non andranno a buon fine e la sua lunga storia personale di sovvenzioni e pubblicazioni subirà un rallentamento. “Sono molto preoccupato per il lungo termine”, dice. “Non me ne vado a mani vuote in questo momento, ma forse presto”.

Madeline Lancaster, neuroscienziata dell’Università di Cambridge, nel Regno Unito, può capirlo. A luglio, ha ricevuto un totale di 36 domande per un posto di post-dottorato nel suo laboratorio, molto meno delle poche centinaia che inizialmente si aspettava. “Ero nervosa all’idea di non essere in grado di esaminare tutte le applicazioni”, dice. Questi 36 non si sono tradotti in una sola nomina. “Non ho ancora ricoperto la posizione”, dice. “Sembra che ci sia molta concorrenza per i candidati forti”.

Gli sforzi di Lancaster per trovare un post-dottorato sono particolarmente notevoli perché ha un progetto intrigante – il prossimo post-dottorato aiuterà a far crescere “mini-cervelli” in laboratorio per migliorare la comprensione dello sviluppo neuronale – e un solido track record di pubblicazioni. “Stiamo andando davvero bene ultimamente”, dice. “Avrei pensato che avremmo avuto più interesse di cinque anni fa, ma non sembra essere così”.

“Ridotto a un rivolo”

Coveney e Lancaster non sono gli unici investigatori principali (PI) ad affrontare una crisi post-dottorato. Altri ricercatori nel Regno Unito, nell’Unione Europea e altrove hanno segnalato un improvviso calo delle domande di candidati qualificati, segno di un cambiamento potenzialmente drastico nel mercato del lavoro accademico. “Non conosco nessuno al mondo che al momento non si lamenti di quanto sia difficile trovare post-dottorati”, afferma Florian Markowetz, ricercatore sul cancro all’Università di Cambridge.

Le ragioni della carenza sono complesse: la politica, l’economia e lo spostamento delle priorità di carriera per i neolaureati giocano tutti un ruolo. “Ci sono molte cose nello stato attuale del mondo che stanno aggravando il problema”, afferma Alisa Wolberg, ricercatrice di ematologia presso l’Università della Carolina del Nord a Chapel Hill. Wolberg è stato coautore di un articolo di opinione che ha affrontato la “tempesta perfetta” dietro la carenza di post-dottorato in un numero di aprile di L’ematologo, la newsletter ufficiale dei membri dell’American Society of Hematology. Qualunque siano le cause, le conseguenze sono di vasta portata. I PI devono cambiare il loro approccio al reclutamento post-dottorato e riconsiderare le loro aspettative sui loro team mentre i post-dottorati di tutto il mondo rivalutano il loro valore e il loro futuro.

Coveney è particolarmente preoccupato per un improvviso calo delle domande da parte dell’Unione Europea, una volta una fonte affidabile di post-dottorati altamente qualificati. “Ho notato che molto presto dopo l’annuncio dell’esito della Brexit, si è placato”, dice, riferendosi al referendum del 2016 del Regno Unito sull’uscita dal blocco. “Da allora è molto peggio.” Nei suoi più recenti round di reclutamento, non ha ricevuto una sola domanda da un ricercatore formato nell’UE. Questa è una perdita significativa perché diversi programmi di dottorato nell’UE stanno producendo ricercatori con le competenze informatiche di fascia alta di cui ha bisogno. “Queste sono le persone che vorrei reclutare e semplicemente non le otteniamo”.

La Brexit ha senza dubbio creato “ostacoli significativi” per i dottorandi europei che potrebbero voler lavorare nel Regno Unito, afferma Coveney. I dottorandi dell’UE dovrebbero richiedere un visto di lavoro di tre anni per assumere una posizione nel Regno Unito, un processo che può richiedere un mese o più per essere approvato e può costare più di € 730 (US $ 740). di tasse. Le azioni del governo del Regno Unito hanno anche creato un clima in cui i ricercatori stranieri semplicemente non si sentono i benvenuti o desiderati, afferma Coveney. Sospetta che invece di superare questi ostacoli e percezioni per venire nel Regno Unito, un numero crescente di dottorandi nell’UE troverà opportunità più vicino a casa.

Le cifre suggeriscono che i postdoc dell’UE che sono già nel Paese rimarranno, almeno per il momento. Secondo Advance HE, un’organizzazione di monitoraggio senza scopo di lucro per l’istruzione superiore con sede a York, nel Regno Unito, il numero totale stimato di post-dottorati dell’UE che lavorano nel Regno Unito è leggermente diminuito da 12.495 nell’anno accademico 2019-20 a 12.185 nell’anno accademico successivo . Nello stesso periodo, il numero totale di postdoc che lavorano nel Regno Unito è sceso da 50.865 a 50.675.

I ricercatori europei affrontano le proprie difficoltà quando si tratta di reclutare post-dottorati. Andrea Musacchio, biologo cellulare al Max Planck Institute for Molecular Physiology di Dortmund, in Germania, ha un sacco di soldi per assumere un post-dottorato. Nel 2020 ha ricevuto il Premio Leibniz dalla Fondazione tedesca per la ricerca DFG, uno dei più alti riconoscimenti per gli scienziati in Germania. “Posso fare offerte molto competitive con uno stipendio più alto di quello che ti aspetteresti per posizioni post-dottorato in Germania”, dice. Ma quando ha annunciato l’apertura di un lavoro su Twitter, ha ricevuto solo cinque candidature e nessuna era “seria”.

Musacchio non ha avuto molti problemi a reclutare postdoc dieci anni fa, quando è arrivato in Germania dalla sua nativa Italia. Ma il flusso di candidati “si sta lentamente riducendo a un rivolo”, dice. Crede che i potenziali candidati stiano ora scegliendo altre strade. “In Germania, molte persone trovano lavoro nell’industria subito dopo il dottorato”, afferma. “Non è sempre stato così. Dieci anni fa è stato detto che dovresti comunque fare un post-dottorato per prepararti a un lavoro nel settore”.

Musacchio sospetta anche che gli studenti laureati pronti ad assumere una posizione post-dottorato siano sempre più alla ricerca di modi per apprendere tecniche “cool”. “La scienza di base ha perso parte del suo fascino a causa della complessità”, afferma. “Le persone scelgono le tecniche invece dei soggetti.”

L’offerta in diminuzione di post-dottorato riflette probabilmente una tendenza crescente degli scienziati ad allontanarsi dalla ricerca universitaria, afferma Lancaster. “Non si tratta solo di postdoc. Vedi PI davvero affermati che iniziano a lasciare il mondo accademico. Le persone scelgono la scienza per la libertà intellettuale. Ma ora ci sono istituzioni private che offrono la stessa libertà intellettuale con salari e condizioni di lavoro migliori. Cos’altro offre la scienza in ogni caso?”

sentirsi sottovalutato

La crescente competizione per i post-dottorati non li ha necessariamente fatti sentire più desiderabili, afferma Jonny Coates, un post-dottorato in immunologia presso la Queen Mary University di Londra e fondatore di UK & EU Pdoc Slack, una comunità online di diverse centinaia di post-dottorati. Dal suo punto di vista, molti dottorandi e dottorandi vogliono lasciare la scienza proprio perché non si sentono valorizzati. “Questo è il modo in cui veniamo trattati dai PI, dall’alta dirigenza e dal mondo accademico in generale”, afferma. “Le persone non si sentono apprezzate da nessuno nel sistema.” Da parte sua, Coates dice di essere desideroso di completare il resto del suo contratto post-dottorato, ma sta valutando altre opzioni.

Lo stipendio è certamente un problema, dice Coates. Ad esempio, i dottorandi del primo anno finanziati dall’European Molecular Biology Lab guadagnano quasi £ 34.400 (circa US $ 40.700) quando risiedono nel Regno Unito. In Germania, lo stipendio annuo per i postdoc EMBL nel primo anno è di poco superiore a € 42.200. È significativamente meno dei 50.000-70.000 euro che i dottorandi potrebbero aspettarsi di guadagnare nell’industria, secondo un rapporto del 2020 di Labiotech.eu, un sito di media che riporta le tendenze delle biotecnologie in Europa. Negli Stati Uniti, lo stipendio per un post-dottorato del primo anno finanziato da un National Service Research Award è di $ 54.840, che è meno della metà di ciò che qualcuno con un dottorato in scienze della vita ottiene in una start-up o in qualsiasi altro settore potrebbe guadagnare lavoro in questo paese.

UN Natura Un’indagine su oltre 7.600 post-dottorato in tutto il mondo ha rivelato paure e insicurezze diffuse riguardo alle loro carriere. La metà degli intervistati ha affermato che la propria soddisfazione sul lavoro è peggiorata nell’ultimo anno e il 56% è negativo riguardo alle proprie prospettive di carriera. Meno della metà raccomanderebbe una carriera scientifica al proprio io più giovane. Un quarto (24%) degli intervistati ha affermato di aver subito discriminazioni o molestie durante il loro attuale lavoro come post-dottorato.

Nuove modalità di reclutamento

L’evoluzione del panorama post-dottorato ha costretto i PI a riconsiderare il loro approccio al reclutamento. Sul sito web del laboratorio di von Markowetz è attualmente disponibile una presentazione animata che annuncia tre posizioni aperte di post-dottorato nel suo laboratorio. La presentazione rileva che negli ultimi cinque anni cinque ex postdoc sono passati a posizioni di PI e altri tre hanno fondato start-up. Una diapositiva mostra un’immagine di Markowetz accanto alle parole: “Voglio supportare dottorandi ambiziosi per raggiungere il livello successivo nella loro carriera”. Parlando con Nature, Markowetz afferma: “È così difficile ottenere postdoc. Tutti i miei amici qui hanno gli stessi problemi. Ho bisogno di diventare più attivo. Devo spiegare alle persone cosa ottengono quando vengono da me”.

Anche i Lancaster hanno cambiato approccio. In passato, occasionalmente trovava postdoc qualificati semplicemente controllando la sua posta elettronica. Ma tali messaggi indesiderati sono sostanzialmente scomparsi, dice. Invece di aspettare che i dottorandi la trovassero, ha pubblicato ripetutamente l’annuncio di lavoro per la sua posizione vacante di laboratorio su Twitter. “Sembrava ricevere molta attenzione”, dice. Mentre la sua ricerca continua, continuerà a cercare di spargere la voce. “Puoi inviare un’e-mail a persone che conosci che stanno formando studenti laureati in un campo adatto al tuo laboratorio. Fai sapere loro che stai cercando postdoc.

Wolberg afferma di aver reclutato uno dei suoi post-dottorati più giovani grazie a una conferenza virtuale, forse l’icona della scienza negli anni ’20. La conferenza includeva una sessione in cui gli scienziati potevano interagire con i tirocinanti. “Sono uscito subito e ho detto che stavo cercando postdoc e qualcuno mi ha contattato”.

Wolberg sta ancora cercando di aggiungere più persone alla sua squadra e non vuole limitare le sue opzioni. Come molti PI, deve accettare la possibilità che, per quanto ci provi, potrebbe non essere in grado di trovare un altro post-dottorato. “Abbiamo un sacco di scienza in corso qui, quindi abbiamo bisogno di persone”, dice. “Vado a reclutare qualcuno. Se è un post-dottorato, è fantastico. Se è uno studente laureato, anche questo è fantastico”.

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