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Hubble vede la stella supergigante rossa Betelgeuse riprendersi lentamente dopo averne fatto esplodere la punta

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Dall’analisi dei dati del telescopio spaziale Hubble della NASA e di molti altri osservatori, gli astronomi hanno concluso che nel 2019 la stella supergigante rosso brillante Betelgeuse ha letteralmente esploso la sua punta, perdendo una parte significativa della sua superficie visibile e producendo una gigantesca espulsione di massa superficiale (SME) generata . Questo è qualcosa che non è mai stato osservato prima nel normale comportamento delle stelle.

Il nostro Sole perde regolarmente porzioni della sua sottile atmosfera esterna, la corona, in un evento noto come espulsione di massa coronale (CME). Ma la PMI di Betelgeuse ha abbattuto 400 miliardi di volte la massa di un tipico ECM!

La stella mostruosa si sta ancora riprendendo lentamente da questo sconvolgimento catastrofico. “Betelgeuse continua a fare cose molto insolite al momento; il tipo interno di rimbalza”, ha affermato Andrea Dupree del Center for Astrophysics | Harvard e Smithsonian a Cambridge, Massachusetts.

Queste nuove osservazioni forniscono indizi su come le stelle rosse perdono massa in tarda età quando i loro forni a fusione si esauriscono prima di esplodere come supernove. La quantità di perdita di massa influisce in modo significativo sul loro destino. Tuttavia, il comportamento sorprendentemente testardo di Betelgeuse non è una prova che la stella stia per esplodere. Quindi l’evento di perdita di massa non è necessariamente il segnale di un’esplosione imminente.

Dupree sta ora mettendo insieme tutti i pezzi del puzzle del comportamento testardo della star prima, dopo e durante lo sfogo in una storia coerente di una convulsione titanica mai vista prima in una star che invecchia.

Questi includono nuovi dati spettroscopici e di imaging dall’osservatorio robotico STELLA, dal Tillinghast Reflector Echelle Spectrograph (TRES) dell’Osservatorio Fred L. Whipple, dalla navicella spaziale Solar Terrestrial Relations Observatory (STEREO-A) della NASA, dal telescopio spaziale Hubble della NASA e dall’American Association of Variable Osservatori stellari (AAVSO). Dupree sottolinea che i dati di Hubble sono stati determinanti per risolvere il mistero.

“Non abbiamo mai visto una gigantesca espulsione di massa dalla superficie di una stella prima d’ora. Rimane qualcosa che non comprendiamo appieno. È un fenomeno completamente nuovo che possiamo osservare direttamente e risolvere i dettagli della superficie con Hubble. Stiamo monitorando l’evoluzione stellare in tempo reale”.

L’eruzione del Titanic del 2019 potrebbe essere stata causata da un pennacchio di convezione di oltre un milione di miglia di diametro che ribolle dall’interno della stella. Ha creato convulsioni e pulsazioni che hanno spazzato via il pezzo di fotosfera, lasciando la stella con un’ampia superficie fresca sotto la nuvola di polvere creata dal pezzo di raffreddamento della fotosfera. Betelgeuse ora sta lottando per riprendersi da quell’infortunio.

Il pezzo di fotosfera in frantumi, che pesava circa diverse volte la nostra Luna, è precipitato nello spazio e si è raffreddato per formare una nuvola di polvere che ha bloccato la luce della stella vista dagli osservatori della Terra. L’oscuramento, iniziato alla fine del 2019 ed è durato alcuni mesi, è stato facilmente percepibile anche dagli osservatori del cortile che osservavano la stella cambiare luminosità. Betelgeuse, una delle stelle più luminose del cielo, si trova facilmente nella spalla destra della costellazione di Orione.

Ancora più fantastico è che la frequenza di pulsazione di 400 giorni della supergigante è ora scomparsa, forse almeno temporaneamente. Per quasi 200 anni, gli astronomi hanno misurato questo ritmo, che si riflette nei cambiamenti nelle fluttuazioni di luminosità e nei movimenti della superficie di Betelgeuse. La sua interruzione testimonia la ferocia dello sfogo.

Le celle di convezione interne della stella, che guidano le pulsazioni regolari, potrebbero muoversi come una vasca di lavatrice sbilanciata, suggerisce Dupree. Gli spettri TRES e Hubble implicano che gli strati esterni potrebbero essere tornati alla normalità, ma la superficie si sta ancora screpolando come un piatto di gelatina da dessert mentre la fotosfera si ricostruisce.

Sebbene il nostro Sole abbia espulsioni di massa coronale che spazzano via piccoli frammenti dell’atmosfera esterna, gli astronomi non hanno mai visto una quantità così grande della superficie visibile di una stella esplosa nello spazio. Pertanto, le espulsioni di massa superficiale e le espulsioni di massa coronale possono essere eventi diversi.

Betelgeuse è ora così grande che se dovesse sostituire il Sole al centro del nostro sistema solare, la sua superficie esterna sporgerebbe oltre l’orbita di Giove. Dupree ha utilizzato Hubble nel 1996 per risolvere i punti caldi sulla superficie della stella. Questa è stata la prima immagine diretta di una stella diversa dal Sole.

Il telescopio spaziale Webb della NASA potrebbe essere in grado di rilevare il materiale espulso nella luce infrarossa mentre si allontana dalla stella.

Il telescopio spaziale Hubble è un progetto di collaborazione internazionale tra la NASA e l’ESA (Agenzia spaziale europea). Il Goddard Space Flight Center della NASA a Greenbelt, nel Maryland, gestisce il telescopio. Lo Space Telescope Science Institute (STScI) di Baltimora, nel Maryland, conduce operazioni scientifiche Hubble. STScI è gestito per la NASA dall’Association of Universities for Research in Astronomy di Washington, DC

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