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Goonhilly – la stazione che supporta la missione lunare Artemis della NASA dalla Cornovaglia | Nasa

NNaturalmente, il Mission Control di Houston e il Kennedy Space Center della Florida sono i siti più strettamente associati all’avventura lunare di Artemis 1 della Nasa, ma anche un sito meno conosciuto in una remota brughiera nell’estremo sud-ovest della Gran Bretagna gioca un ruolo cruciale.

Quando la missione verrà lanciata, si spera entro la fine di questa settimana, gli scienziati della stazione terrestre di Goonhilly nella penisola di Lizard in Cornovaglia aiuteranno la Nasa a seguire il razzo usando un’antenna spaziale gigante soprannominata Merlin, e quindi comandare sei piccoli satelliti di ricerca che accompagneranno il viaggio sono un cavalca Artemide.

Sarà un grande momento per Goonhilly, che era sull’orlo della chiusura definitiva nel 2006 dopo quattro decenni di servizio, e un enorme impulso per la fiorente industria spaziale della Cornovaglia.

“Siamo molto eccitati”, ha detto Beth Sheppard, 23 anni, laureata all’Università di Oxford, entusiasta del titolo di lavoro di Deep Space Network Mission Operations Engineer, che è una di quelle al posto caldo di Goonhilly Control. “Non vediamo l’ora di vedere l’impennata e ci vorrà un bel po’ prima di ricevere segnali da essa”.

Beth Sheppard indossa una giacca da lavoro della Goonhilly Earth Station con un grande schermo che mostra una mappa del mondo e dati e alcuni computer sullo sfondo
Beth Sheppard alla stazione terrestre di Goonhilly in Cornovaglia. Foto: Jonny Weeks/The Guardian

Originaria della città costiera di Hayle, in Cornovaglia, Sheppard non riesce a credere di guadagnarsi da vivere come ingegnere spaziale nel luogo in cui è cresciuta. “Sono molto orgoglioso. La Cornovaglia è un luogo unico e questo ci aiuta a farci conoscere meglio”.

Goonhilly è nato come centro per le comunicazioni globali e spaziali negli anni ’60. Una delle loro antenne giganti, Arthur, ha ricevuto il primo segnale televisivo transatlantico, un discorso del presidente degli Stati Uniti John F. Kennedy tramite il satellite per comunicazioni Telstar.

Nel 1969, Arthur trasmise Le orme sulla luna di Neil Armstrong a un pubblico globale e trasmise eventi di Goonhilly come i combattimenti di Muhammad Ali e i concerti del 1985 Live Aid, e gestiva chiamate di emergenza a lunga distanza, bancarie e navali.

Goonhilly è stato scelto per la sua posizione unica, abbastanza remota per basse interferenze elettromagnetiche e con una visuale chiara dell’Oceano Atlantico e dell’Oceano Indiano. Ha anche aiutato il fatto che il solido e sinuoso substrato roccioso del Lizard fosse abbastanza forte da sostenere le gigantesche antenne di acciaio e cemento.

Al suo apice, centinaia di persone lavoravano a Goonhilly, sostenendo un campo da cricket, campi da tennis, un campo da calcio, una banda musicale e giardini ben curati. Ma a metà degli anni 2000, tra tecnologie e mercati in evoluzione, il proprietario BT ha messo fuori servizio il sito con la perdita dei suoi posti di lavoro ben pagati, un colpo di martello in una delle aree più povere del nord Europa.

Ian Jones, ora CEO della stazione, e colleghi lungimiranti sono intervenuti per salvare il sito, riconoscendo che a lungo termine potrebbe essere necessario un fornitore di servizi di comunicazioni spaziali privato.

“La gente pensava che fosse un’idea pazza”, ha detto. “Ma il mondo ha raggiunto e Goonhilly sta lavorando con programmi spaziali in tutto il mondo. Negli ultimi anni ha costruito circa 40 nuove antenne e ha 45 dipendenti a tempo pieno, la metà dei quali in loco.

Il ruolo di Goonhilly nella missione Artemis è il culmine di molto duro lavoro. “Goonhilly è stato uno spettacolo visibile all’orizzonte per anni e la gente del posto lo adora, lo sentiamo davvero”, ha detto Jones. È certo che nei prossimi anni verranno creati più posti di lavoro a Goonhilly. “I giovani avranno l’opportunità di lavorare nella tecnologia a portata di mano, il che è fantastico”.

E Artemis non è l’unica missione spaziale di interesse della Cornovaglia questo autunno. In ottobre è previsto il primo lancio di un satellite dal suolo britannico sulla penisola dall’aeroporto di Newquay. “La Cornovaglia era nota per le attività minerarie, ma ora stiamo diventando famosi per le nostre capacità spaziali”, ha detto Jones.

Nonostante la natura high-tech del luogo, Goonhilly ha un’atmosfera accogliente. Servono tè, toast, zuppe e dolci in cucina; un branco di alpaca pascola vicino a Merlino; Ci sono ancora molti stili degli anni ’60 e ’70 sul sito: la Formica indugia in mezzo alla nuovissima tecnologia.

Kevin Wilkes, 57 anni, di Penryn vicino a Falmouth, ha iniziato come apprendista a Goonhilly dopo aver lasciato la scuola all’età di 16 anni e ha lasciato per diventare insegnante quando sembrava che il posto stesse per chiudere. Tornato nel 2016, ora è responsabile delle operazioni e della manutenzione.

“È uno di quei posti che alla gente piace guardare”, ha detto. “Tutti conoscevano qualcuno che lavorava qui. È un sito iconico per la Cornovaglia. È stato deprimente vedere il sito che amavamo cadere in rovina. Il ritorno è stato fantastico, l’investimento è stato fantastico per la regione. È sensazionale essere tornato”.

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