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Gli scienziati hanno appena assistito a una delle più potenti esplosioni cosmiche di tutti i tempi

Gli scienziati hanno scoperto un’esplosione di raggi cosmici straordinariamente potente – nota come esplosione di raggi gamma – che probabilmente si è verificata quando una stella gigante è morta e si è trasformata in un buco nero divorante.

I Gamma Ray Burst (GRB) sono tra le esplosioni cosmiche più energetiche per illuminare il cosmo da quando si pensa che si sia formato il Big Bang. Gli astronomi ritengono che la maggior parte dei GRB si verifichi quando una stella veramente massiccia, alla fine della sua vita, collassa verso l’interno dopo aver esaurito i materiali necessari per sostenere la reazione di fusione nucleare al suo interno.

Questa spettacolare implosione annuncia la nascita di un buco nero, con la singolarità appena formata che emette raggi gamma in grado di brillare un milione di trilioni (sì, un milione di trilioni) di volte più luminosi del Sole quasi alla velocità della luce. Un raggio di raggi X viene rilasciato anche quando i getti in rapido movimento si scontrano con le nubi di gas espulse dalla stella morta.

Domenica 9 ottobre, i rilevatori a bordo della flotta di veicoli spaziali della NASA sono stati attivati ​​​​quando una potente onda di raggi gamma e raggi X ha attraversato il sistema solare, segnalando il verificarsi di un’esplosione di raggi gamma eccezionalmente potente.

Dopo il rilevamento iniziale dell’evento – soprannominato GRB 221009A – gli astronomi di tutto il mondo si sono precipitati ad addestrare una miriade dei telescopi più potenti del mondo all’indomani dell’esplosione. Anche un certo numero di veicoli spaziali in orbita si sono uniti allo sforzo, tra cui il telescopio spaziale Fermi Gamma-ray della NASA e lo Swift Observatory di Neil Gehrel.

Lavorando insieme, gli acuti occhi robotici sono stati in grado di catturare la firma luminosa in evoluzione dall’esplosione attraverso lunghezze d’onda ottiche, infrarosse, gamma e raggi X. Il segnale ha avuto origine a circa 2,4 miliardi di anni luce dalla Terra in direzione della costellazione del Sagittario ed è durato poche centinaia di secondi. Secondo queste prime osservazioni, GRB 221009A è il GRB più brillante mai registrato dall’avvento della scienza moderna, forse di un fattore 10.

Immagine del bagliore residuo di GRB 221009A presa dal telescopio a raggi X Swift (Credit: NASA/Swift/A. Beardmore (Università di Leicester))

Immagine del bagliore residuo di GRB 221009A presa dal telescopio a raggi X Swift (Credit: NASA/Swift/A. Beardmore (Università di Leicester))

“Dato che la maggior parte degli altri lunghi GRB sono il risultato del collasso di una stella massiccia, abbiamo tutte le ragioni per credere che troveremo prove dirette di una supernova”, spiega il Ph.D. La studentessa Jillian Rastinejad della Northwestern University, Illinois, che ha aiutato a immaginare l’evento. “Ma ci vorrà più lavoro e tempo per essere confermato, e l’universo potrebbe sempre sorprenderci”.

Tuttavia, c’è un orologio nelle osservazioni della comunità scientifica di GRB 221009A, poiché la sorgente di raggi gamma sarà temporaneamente oscurata dal bagliore del nostro Sole in poco più di un mese.

Quando sarà di nuovo visibile all’inizio del prossimo anno, gli astronomi torneranno al lavoro per svelare i misteri di come sia avvenuta una tale potente esplosione di luce.

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Anthony Wood è uno scrittore scientifico freelance per IGN