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Gli scienziati datano l’età della Via Lattea

Gli scienziati ora conoscono l’età esatta della nostra galassia e datano la formazione di alcune parti della Via Lattea a soli 800 milioni di anni dopo il Big Bang.

In un nuovo articolo pubblicato sulla rivista mercoledì naturagli astronomi Maosheng Xiang e Hans-Walter Rix del Max Planck Institute for Astronomy hanno utilizzato un’indagine su quasi un quarto di milione di stelle per misurare l’evoluzione della Via Lattea e hanno utilizzato le conoscenze esistenti sui cicli di vita delle stelle per stimare meglio i cicli di vita più lunghi per comprendere il ciclo di vita galattico.

Il disco a spirale della Via Lattea può essere diviso in due popolazioni, il sottile disco interno delle stelle più giovani, che include il nostro Sole, e un disco spesso, le stelle leggermente più vecchie che si estendono più fuori dal piano della spirale galattica. L’intera galassia è anche circondata dall’alone, una popolazione sparsa di stelle più antiche.

Xiang e Six hanno scoperto che il disco spesso ha iniziato a formarsi circa 13 miliardi di anni fa, o 800 milioni di anni dopo il Big Bang, mentre l’alone galattico interno si è formato circa due miliardi di anni dopo. L’assemblaggio dell’alone interno è avvenuto attraverso la fusione dell’antica Via Lattea con la galassia Gaia Enceladus, una galassia nana che si è in gran parte fusa con la nostra galassia da 8 a 11 miliardi di anni fa.

Per fare la scoperta, i ricercatori hanno utilizzato orologi stellari, stelle di piccola massa nella fase “subgigante”. Quando una stella di piccola massa come il Sole inizia a consumare il suo idrogeno, il suo nucleo si contrae come una sorta di contrappeso alla pressione della sua stessa gravità, che la sta portando al collasso. Successivamente, l’idrogeno si accende in un guscio attorno alle stelle, gonfiando la stella nella sua fase gigante, ma sebbene sia ancora una subgigante, la luminosità di una stella è strettamente correlata alla sua età.

Sfortunatamente, le stelle trascorrono solo pochi milioni di anni nella fase subgigante, quindi è necessaria una massiccia indagine sulle stelle per trovare abbastanza di queste stelle per ottenere dati utili. Quindi Xiang e Six hanno utilizzato i dati del Large Sky Area Multi-Object Fiber Spectroscopic Telescope (Lamost) in Cina e del veicolo spaziale Global Astrometric Interferometer for Astrophysics (Gaia) dell’Agenzia spaziale europea per studiare 247.104 stelle subgiganti di età compresa tra 15 miliardi e 13. 8 miliardi di anni.

Combinati con misurazioni future utilizzando la stessa tecnica, i risultati potrebbero aiutare gli astronomi a capire meglio come si formano le galassie, come si è formata la nostra galassia e come siamo arrivati ​​qui per pensare a entrambe queste domande.

“Con un approccio innovativo alla stima delle date di nascita stellari, Xiang e Rix sono riusciti ad aiutarci a capire meglio come si è formata la nostra galassia”, ha scritto Timothy Beers, fisico dell’Università di Notre Dame, in un articolo apparso anche in un commento natura Di mercoledì.

“E l’approccio è scalabile, il che significa che questa immagine diventerà ancora più nitida quando saranno disponibili i dati per campioni più grandi di stelle nella Via Lattea”.

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