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Gli antichi genomi di tredici Neanderthal forniscono una rara istantanea della loro comunità e organizzazione sociale – HeritageDaily

La prima bozza del genoma di Neanderthal è stata pubblicata nel 2010. Da allora, i ricercatori del Max Planck Institute for Evolutionary Anthropology hanno sequenziato altri 18 genomi da 14 diversi siti archeologici in tutta l’Eurasia.

Sebbene questi genomi abbiano fornito informazioni sugli aspetti più ampi della storia di Neanderthal, sappiamo ancora poco delle singole comunità di Neanderthal.

Per esplorare la struttura sociale dei Neanderthal, i ricercatori hanno rivolto la loro attenzione alla Siberia meridionale, una regione che in precedenza era stata molto fertile per lo studio del DNA antico, inclusa la scoperta del popolo Denisova nella famosa grotta di Denisova. Dal lavoro svolto lì sappiamo che Neanderthal e Denisovani erano presenti in questa regione per centinaia di migliaia di anni e che Neanderthal e Denisovani hanno interagito tra loro, così come ha dimostrato il ritrovamento di un bambino con padre Denisova e madre di Neanderthal.

Prima comunità di Neanderthal

Nel loro nuovo studio, i ricercatori si sono concentrati sui resti di Neanderthal nelle grotte di Chagyrskaya e Okladnikov, situate entro 100 chilometri dalla grotta di Denisova. I Neanderthal occuparono brevemente questi siti circa 54.000 anni fa e dai loro depositi sono stati recuperati diversi resti di Neanderthal potenzialmente contemporanei. I ricercatori hanno estratto con successo il DNA da 17 resti di Neanderthal, il maggior numero di resti di Neanderthal mai sequenziato in un singolo studio.

La grotta Chagyrskaya è stata scavata negli ultimi 14 anni dai ricercatori dell’Istituto di archeologia ed etnografia dell’Accademia delle scienze russa. Oltre a diverse centinaia di migliaia di strumenti in pietra e ossa di animali, hanno anche recuperato più di 80 frammenti di ossa e denti di Neanderthal, una delle più grandi collezioni di questi fossili umani non solo nella regione, ma anche in tutto il mondo.

I Neanderthal a Chagyrskaya e Okladnikov cacciavano stambecchi, cavalli, bisonti e altri animali che migravano attraverso le valli fluviali che si affacciano sulle grotte. Hanno raccolto materie prime per i loro strumenti di pietra a decine di chilometri di distanza e la presenza della stessa materia prima nelle grotte Chagyrskaya e Okladnikov supporta anche i dati genetici secondo cui i gruppi che abitavano questi siti erano strettamente correlati.

Precedenti studi su un dito fossile della grotta di Denisova hanno mostrato che i Neanderthal abitavano anche i Monti Altai molto prima, circa 120.000 anni fa. Tuttavia, i dati genetici mostrano che i Neanderthal delle grotte Chagyrskaya e Okladnikov non sono discendenti di questi gruppi precedenti, ma sono più strettamente imparentati con i Neanderthal europei. Ciò è supportato anche dal materiale archeologico: gli strumenti in pietra della grotta Chagyrskaya sono molto simili alla cosiddetta cultura micoquiana conosciuta dalla Germania e dall’Europa orientale.

I 17 resti appartengono a 13 Neanderthal: 7 maschi e 6 femmine, di cui 8 adulti e 5 bambini e adolescenti. Nel loro DNA mitocondriale, i ricercatori hanno trovato diversi cosiddetti eteroplasmi condivisi dagli individui. Le eteroplasmie sono un tipo speciale di variante genetica che dura solo poche generazioni.

I Neanderthal più orientali

Tra questi resti c’erano quelli di un padre di Neanderthal e di sua figlia adolescente. I ricercatori hanno anche trovato due parenti di secondo grado: un ragazzo e una donna adulta, forse una cugina, una zia o una nonna. La combinazione di eteroplasmie e individui correlati suggerisce fortemente che i Neanderthal nella grotta di Chagyrskaya debbano essere vissuti – e morti – più o meno nello stesso periodo.

“Il fatto che abbiano vissuto allo stesso tempo è molto eccitante. Ciò significa che probabilmente provenivano dalla stessa comunità sociale. Quindi per la prima volta possiamo usare la genetica per studiare l’organizzazione sociale di una comunità di Neanderthal”, afferma Laurits Skov, il primo autore di questo studio.

Un’altra scoperta sorprendente è la diversità genetica estremamente bassa all’interno di questa comunità di Neanderthal, che corrisponde a una dimensione del gruppo da 10 a 20 individui. Questo è molto più basso di quelli registrati per qualsiasi comunità umana antica o contemporanea e ricorda più da vicino la dimensione del gruppo di specie in via di estinzione sull’orlo dell’estinzione.

Tuttavia, i Neanderthal non vivevano in comunità completamente isolate. Confrontando la diversità genetica sul cromosoma Y, che viene ereditata da padre in figlio, con la diversità del DNA mitocondriale, che viene ereditata dalle madri, i ricercatori sono stati in grado di rispondere alla domanda: erano gli uomini o le donne tra comunità cambiate? ? Hanno scoperto che la diversità genetica mitocondriale era molto più alta della diversità del cromosoma Y, suggerendo che queste comunità di Neanderthal erano principalmente collegate attraverso la migrazione femminile. Nonostante la vicinanza alla grotta di Denisovan, queste migrazioni non sembrano aver coinvolto le persone di Denisovan: i ricercatori non hanno trovato prove del flusso genico di Denisovan nei Neanderthal di Chagyrskaya negli ultimi 20.000 anni prima che questi individui vivessero.

“Il nostro studio fornisce un quadro concreto di come potrebbe essere stata una comunità di Neanderthal”, afferma Benjamin Peter, l’autore senior dello studio. “Mi fa sembrare i Neanderthal molto più umani.”

Istituto Max Planck per l’antropologia evolutiva

Foto di copertina – Grotta di Denisova – Credito fotografico: Shutterstock (Copyright)

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