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Gli anelli di Saturno sono i resti di una luna che si è avvicinata troppo, affermano gli scienziati Saturno

Gli scienziati affermano che i famosi anelli di Saturno potrebbero essere le conseguenze di una luna fatta a pezzi dalla gravità del pianeta.

La ricerca, basata sui dati delle fasi finali della missione Cassini della NASA, suggerisce che Saturno potrebbe essere stato senza anelli per la maggior parte dei suoi 4,5 miliardi di anni di esistenza. Ma circa 160 milioni di anni fa, una luna interna si avvicinò troppo al gigante gassoso, provocandone il distacco e tracciando la propria orbita in una scia di frammenti di ghiaccio frantumati.

L’ipotetica luna perduta è soprannominata Crisalide.

“Proprio come la pupa di una farfalla, questo satellite è rimasto inattivo per molto tempo ed è diventato improvvisamente attivo e sono comparsi gli anelli”, ha affermato Jack Wisdom, professore di scienze planetarie al Massachusetts Institute of Technology e autore principale dello studio.

Il professor Scott Tremaine dell’Università di Princeton, che non è stato coinvolto nella ricerca, ha descritto i risultati come “notevole” in quanto hanno il potenziale per risolvere diversi misteri separati su Saturno con “un’ipotesi audace ma plausibile”.

Il team di Wisdom ha inizialmente spiegato perché Saturno è inclinato di circa 27 gradi sul suo asse. I modelli teorici avevano dimostrato che l’inclinazione era probabilmente dovuta al fatto che Saturno era catturato in una risonanza gravitazionale con Nettuno. Ma questi tipi di modelli sono spesso sensibili a piccoli cambiamenti in una varietà di variabili.

Poiché la missione Cassini, in orbita attorno a Saturno dal 2004 al 2017, ha riempito i dettagli di tutto, dalla composizione interna di Saturno alla dinamica delle 83 lune del pianeta, la spiegazione originale è andata in pezzi. Questi nuovi dettagli indicavano che Saturno era sfuggito alla portata di Nettuno ad un certo punto in passato.

Ciò ha spinto gli scienziati a cercare possibili eventi dirompenti che avrebbero potuto causare questo. Lo scenario della luna perduta ha fornito un adattamento inaspettatamente buono ai dati. “Volevamo provare a spiegare l’inclinazione di Saturno”, ha detto Wisdom. “Ma abbiamo scoperto che dovevamo proporre un satellite aggiuntivo e poi sbarazzarci del satellite”.

Wisdom e i suoi colleghi hanno eseguito simulazioni per determinare le proprietà dell’ipotetica luna. Questi suggeriscono che Chrysalis sia entrata in una zona orbitale caotica tra 100 e 200 milioni di anni fa e abbia avuto una serie di incontri ravvicinati con le lune di Saturno Giapeto e Titano. Alla fine, si avvicinò troppo a Saturno e questo drammatico incontro fece a pezzi la luna, lasciando un anello cosparso di detriti.

La perdita della Crisalide spiegherebbe l’odierna inclinazione di Saturno e dei suoi anelli. Sarebbe anche d’accordo con le misurazioni delle proprietà chimiche degli anelli, che li collocano a circa 100 milioni di anni, ma che alcuni avevano respinto perché non era chiaro come gli anelli si sarebbero materializzati così tardi nella storia del pianeta. “Penso che stiamo facendo un argomento piuttosto convincente”, ha detto Wisdom.

“Non sapremo mai con certezza se un satellite aggiuntivo fosse presente una volta nel sistema saturniano, ma lo spieghiamo [several] Puzzle con un’ipotesi è un buon ritorno sull’investimento”, ha detto Tremaine.

Gli anelli di Saturno pesano circa 15 milioni di trilioni di kg e sono fatti quasi interamente di ghiaccio, di cui circa il 95% è acqua pura e il resto rocce e metalli.

I risultati sono pubblicati sulla rivista Science.

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