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Gli acari microscopici che fanno sesso sui nostri volti di notte possono essere evolutivamente dimenticati, affermano gli scienziati Notizie di scienza e tecnologia

Se pensi che i panda giganti stiano andando male, pensa ai minuscoli acari parassiti che vivono nei pori della pelle dei nostri volti, che una nuova analisi del loro DNA suggerisce potrebbero essere destinati a un vicolo cieco evolutivo.

Più del 90% di noi ospita gli acari lunghi 0,3 mm nelle pieghe grasse del viso, la maggior parte vive nei pori vicino al naso e alle ciglia.

Probabilmente è la relazione più stretta con un altro animale che la maggior parte di noi non sapeva di avere.

L’acaro, Demodex follicularum, trascorre tutta la sua vita nei nostri follicoli cutanei. Di giorno si nutrono delle nostre secrezioni di pelle grassa, di notte lasciano i pori per trovare compagni e trovare nuovi follicoli in cui fare sesso e deporre le uova.

Se il pensiero ti fa venire voglia di lavarti la faccia, dimenticalo. Hai portato gli acari sin dalla nascita – sono passati di madre in bambino durante l’allattamento – e vivi troppo in profondità nei tuoi pori per essere lavati via. E poi, ne abbiamo bisogno, dice il dott. Alejandra Perotti dell’Università di Reading, coautrice dello studio.

“Dovremmo amarli perché sono gli unici animali che vivono sui nostri corpi per tutta la vita e dovremmo amarli perché puliscono i nostri pori”.

“Inoltre, sono carini”, dice il Dr. Perotti.

Forse non tutti sarebbero d’accordo. Gli acari hanno quattro paia di zampe tozze, ciascuna con due artigli. Inoltre, un lungo corpo simile a un verme che a volte sporge dai nostri follicoli piliferi al microscopio.

Ma questo ultimo studio, pubblicato sulla rivista Molecular Biology and Evolution, ha rivelato quanto sia diventato incredibilmente intimo il suo rapporto con gli umani.

I ricercatori hanno analizzato il genoma dell’acaro e hanno scoperto che conteneva il minor numero di geni funzionali di qualsiasi artropode (insetti, aracnidi e crostacei).

Gli animali sono diventati così dipendenti dal loro ospite umano che il loro genoma viene “eroso” – ridotto al minimo indispensabile dei geni necessari per la sopravvivenza, concludono i ricercatori.

Hanno scoperto che il gene che normalmente regola la veglia e il sonno negli artropodi è andato perso. Invece, l’organismo riconosce i cambiamenti nel livello dell’ormone melatonina nelle nostre secrezioni cutanee. Si alza quando dormiamo, dicendo a Demodex di alzarsi e scende quando ci svegliamo – il suo segnale per tornare nei nostri pori oleosi per cena.

Hanno anche perso il gene che protegge i loro corpi dai raggi UV: a che serve uscire solo di notte? Anche il loro fisico è minimalista: ogni gamba è alimentata da una singola cellula muscolare.

La loro ecologia, così strettamente sincronizzata con quella umana, mostra che la specie sta passando da un parassita a un simbionte, un organismo che dipende interamente da un altro per la sua sopravvivenza. In questo caso noi.

Man mano che la loro diversità genetica si riduce e con essa la loro capacità di lasciare il loro ospite e trovare nuovi compagni, sono anche a rischio di estinzione, sia per mano dell’uomo che come risultato di un cambiamento significativo nel loro ambiente.

In precedenza si credeva che Demodex fosse una causa di comuni malattie della pelle, ma nelle persone sane, Demodex aiuta effettivamente a prevenire problemi come l’acne liberando i pori.

Ma questo non è l’unico motivo per cui dovremmo prenderci cura di loro, afferma il dott. Perotti:

“Viviamo in un mondo in cui dovremmo proteggere la biodiversità – e questi sono i nostri stessi animali”.

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