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Ghiacciaio Doomsday “bloccato dalle unghie”: un ritiro inquietante potrebbe aumentare il livello del mare di 10 piedi

Ghiacciaio Thwaites Nathaniel B Palmer

La R/V Nathaniel B. Palmer fotografata da un drone sul fronte ghiacciato del ghiacciaio Thwaites nel febbraio 2019. Credito fotografico: Alexandra Mazur/Università di Göteborg

Più veloce in passato: le nuove immagini del fondale marino – la più alta risoluzione di qualsiasi immagine della calotta glaciale dell’Antartide occidentale – stanno capovolgendo la nostra comprensione del ritiro del ghiacciaio Thwaites.

In passato, il ritiro dell’imponente ghiacciaio Thwaites a volte è stato ancora più veloce di oggi, sollevando preoccupazioni per il suo futuro.

Il ghiacciaio Thwaites nell’Antartide occidentale, noto anche come Doomsday Glacier, è stato un elefante nella stanza degli scienziati che cercavano di fare previsioni sull’innalzamento del livello del mare globale.

Questa massiccia colata di ghiaccio è già in una fase di rapido ritiro (un “collasso” sulle scale temporali geologiche). Ciò ha portato a una diffusa preoccupazione su quanto, o quanto velocemente, potrebbe rilasciare il suo ghiaccio nell’oceano.

Thwaites Ice Shelf Multibeam Batimetria

Una vista resa in 3D della batimetria multibeam (forma del fondale marino) colorata dalla profondità raccolta da Rán su una cresta del fondale marino appena al largo della piattaforma di ghiaccio di Thwaites. Credito: Alastair Graham/University of South Florida

Il potenziale impatto della ritirata di Thwaites è sbalorditivo: una completa perdita del ghiacciaio e dei bacini di ghiaccio circostanti potrebbe aumentare il livello del mare da tre a tre metri. Il ghiacciaio ha le dimensioni della Florida.

“Thwaites si sta davvero aggrappando alle unghie oggi e dovremmo aspettarci grandi cambiamenti su piccole scale temporali in futuro, anche da un anno all’altro, una volta che il ghiacciaio si ritirerà su una cresta piatta nel suo letto.” — Roberto Later

Un nuovo studio pubblicato in Nature Geoscience è una rivista scientifica mensile sottoposta a revisione paritaria pubblicata dal Nature Publishing Group che copre tutti gli aspetti delle scienze della Terra, compresa la ricerca teorica, la modellazione e il lavoro sul campo. Altri lavori correlati sono pubblicati anche in campi che includono scienze atmosferiche, geologia, geofisica, climatologia, oceanografia, paleontologia e scienze spaziali. È stato istituito nel gennaio 2008.

” data-gt-translate-attributes=”[{” attribute=””>Nature Geoscience on September 5, adds cause for concern. For the first time, scientists mapped in high-resolution a critical area of the seafloor in front of the glacier, providing them with a window into how fast Thwaites retreated and moved in the past. The research was led by marine geophysicist Alastair Graham at the University of South Florida’s College of Marine Science.

The stunning imagery reveals geologic features that are new to science, and also provides a kind of crystal ball to see into Thwaites’ future. In people and ice sheets alike, past behavior is key to understanding future behavior.

The research team documented more than 160 parallel ridges that were created, like a footprint, as the glacier’s leading edge retreated and bobbed up and down with the daily tides.

“È come guardare un mareografo sul fondo del mare”, ha detto Graham. “Sono davvero sbalordito da quanto siano belli i dati.”

Bellezza a parte, ciò che è allarmante è che il tasso di ritirata di Thwaites, che gli scienziati hanno documentato più di recente, è piccolo rispetto ai tassi di cambiamento più rapidi del passato, ha detto Graham.

Per comprendere il ritiro passato di Thwaites, gli scienziati hanno analizzato le formazioni a forma di cresta sommerse a 700 metri (circa 2.300 piedi, o poco meno di mezzo miglio) sotto l’oceano polare e hanno considerato il ciclo di marea per la regione, che i modelli al computer hanno previsto, mostrando che ogni giorno doveva essersi formata una costola.

Rán Kongsberg HUGIN Veicolo subacqueo autonomo

Rán, un veicolo subacqueo autonomo HUGIN di Kongsberg, tra il ghiaccio marino di fronte al ghiacciaio Thwaites, dopo una missione di 20 ore di mappatura del fondale marino. Credito fotografico: Anna Wåhlin/Università di Göteborg

Negli ultimi 200 anni, la faccia del ghiacciaio ha perso il contatto con una dorsale del fondale marino per meno di sei mesi e si stava ritirando a una velocità di oltre 2,1 chilometri all’anno (1,3 miglia all’anno). Questo è il doppio del tasso documentato utilizzando i satelliti tra il 2011 e il 2019.

“I nostri risultati suggeriscono che nel ghiacciaio Thwaites si sono verificati impulsi di ritiro molto rapidi negli ultimi due secoli e forse fino alla metà del 20° secolo”, ha detto Graham.

“Thwaites si sta davvero aggrappando alle unghie oggi e dovremmo aspettarci grandi cambiamenti su scale temporali ridotte in futuro, anche da un anno all’altro, poiché il ghiacciaio si ritira su una cresta piatta nel suo letto”, ha affermato il geofisico marino e Il coautore dello studio Robert Larter del British Antarctic Survey.

Mappa satellitare Thwaites Glacier Landsat 8

Mappa del ghiacciaio Thwaites nelle immagini satellitari Landsat 8 acquisite nel febbraio 2019. La traccia della missione del veicolo subacqueo autonomo è mostrata in arancione. Cambiamenti recenti nelle posizioni delle linee di messa a terra del ghiacciaio Thwaites, rappresentate da linee colorate. Credito: Alastair Graham/University of South Florida

Per raccogliere le immagini e supportare i dati geofisici, il team di ricerca, che comprendeva scienziati provenienti da Stati Uniti, Regno Unito e Svezia, ha lanciato un veicolo robotico arancione all’avanguardia chiamato “Rán” caricato con sensori di immagine, secondo R /V Nathaniel B. Palmer durante una spedizione nel 2019.

Rán, gestito da scienziati dell’Università di Göteborg in Svezia, ha intrapreso una missione di 20 ore tanto rischiosa quanto casuale, ha detto Graham. Ha mappato un’area del fondale marino delle dimensioni di Houston di fronte al ghiacciaio, in condizioni estreme durante un’estate insolita, nota per la mancanza di ghiaccio marino.

Ciò ha consentito ai ricercatori di accedere per la prima volta nella storia al fronte del ghiacciaio.

“Questo è stato uno studio rivoluzionario sul fondale marino, reso possibile dai recenti progressi tecnologici nella mappatura autonoma degli oceani e dall’audace decisione della Fondazione Wallenberg di investire in questa infrastruttura di ricerca”, ha affermato Anna Wåhlin, oceanografa fisica dell’Università di Göteborg, che ha usato Rán su Thwaites. “Le immagini raccolte da Ran ci danno importanti spunti sui processi che si verificano oggi all’incrocio critico tra ghiacciaio e oceano”.

“È stata davvero una missione irripetibile”, ha affermato Graham, che ha affermato che il team vorrebbe campionare direttamente i sedimenti del fondale marino in modo da poter datare con maggiore precisione le caratteristiche simili a creste.

“Ma il ghiaccio stava venendo verso di noi abbastanza rapidamente e dovevamo andare prima di poterlo fare in questa spedizione”, ha detto.

Alastair Graham e Robert Larter

Gli scienziati THOR Alastair Graham (a destra) e Robert Larter (a sinistra) osservano con ammirazione la parete di ghiaccio che si sta sgretolando sul bordo del ghiacciaio Thwaites dal ponte del ponte della R/V Nathaniel B. Palmer. Credito fotografico: Frank Nitsche

Sebbene molte domande rimangano senza risposta, una cosa è certa: gli scienziati pensavano che le calotte glaciali antartiche fossero lente e insensibili, ma non è vero, secondo Graham.

“Solo un piccolo calcio contro Thwaites potrebbe provocare una grande reazione”, ha detto.

Secondo le Nazioni Unite, circa il 40 per cento dell’umanità vive entro 60 miglia dalla costa.

“Questo studio fa parte di uno sforzo collettivo multidisciplinare per comprendere meglio il sistema glaciale di Thwaites”, ha affermato Tom Frazer, preside dell’USF College of Marine Science, “e solo perché è fuori dalla vista non significa che non possiamo avere Thwaites fuori di testa”. Questo studio è un importante passo avanti nel fornire informazioni essenziali per gli sforzi di pianificazione globale”.

Riferimento: “Rapid Retreat of Thwaites Glacier in Presatellite Era” di Alastair GC Graham, Anna Wåhlin, Kelly A. Hogan, Frank O. Nitsche, Karen J. Heywood, Rebecca L. Totten, James A. Smith, Claus-Dieter Hillenbrand, Lauren M Simkins, John B Anderson, Julia S Wellner e Robert D Larter, 5 settembre 2022, geoscienze della natura.
DOI: 10.1038/s41561-022-01019-9

Lo studio è stato sostenuto dalla National Science Foundation e dal Natural Environment Research Council del Regno Unito attraverso l’International Thwaites Glacier Collaboration.

La spedizione del 2019 è stata la prima di un progetto quinquennale chiamato THOR, che sta per Thwaites Offshore Research, e includeva anche membri del team di un progetto gemello chiamato Thwaites-Amundsen Regional Survey e Network Integrating Atmosphere-Ice-Ocean Processes, o TARSAN.