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Far schiantare un veicolo spaziale su un asteroide a 15 km/h non è un esperimento della NASA compiaciuto, scrive TOM LEONARD

Un giorno alla fine di settembre, una navicella spaziale squadrata del peso di circa mezza tonnellata si schianterà contro un asteroide a una velocità di 24.000 km/h a sette milioni di miglia dalla Terra per metterlo in una nuova orbita.

Questa missione suicida per veicoli delle dimensioni di un carrello da golf non è solo un esperimento dilagante inventato dagli scienziati della NASA con soldi da bruciare.

Il futuro dell’umanità potrebbe dipendere dal suo successo, poiché il Double Asteroid Redirection Test (DART) da 330 milioni di dollari (269 milioni di sterline) potrebbe fornire la risposta a un problema che ha lasciato perplessi gli astronomi per secoli: cosa fare se un asteroide è in collisione ovviamente con il nostro pianeta.

“Questa è una missione per il pianeta Terra – tutti i popoli della Terra – perché saremmo tutti minacciati”, ha affermato l’amministratore della NASA Bill Nelson, aggiungendo che le freccette “hanno trasformato la fantascienza in realtà scientifica”.

La missione DART raggiungerà la sua fase finale entro la fine dell'anno, quando l'oggetto raggiungerà l'asteroide Dimorphos

La missione DART raggiungerà la sua fase finale entro la fine dell’anno, quando l’oggetto raggiungerà l’asteroide Dimorphos

Da quando gli scienziati si sono resi conto per la prima volta negli anni ’80 che il cratere Chicxulub largo sei miglia al largo della penisola dello Yucatan in Messico era stato lasciato sulla sua scia da un asteroide il cui impatto ha innescato lo sterminio di massa di tutti i dinosauri non aviari, Hollywood ha avuto il potenziale di successo di riconosciuto una storia del genere.

Film come Armageddon, Deep Impact e, più recentemente, Non guardare in alto hanno tutti incassato milioni al botteghino giocando sulla nostra paura di un evento a livello di estinzione innescato da un asteroide che distrugge il pianeta.

E secondo la NASA, tali timori non sono infondati. Ha classificato circa 28.000 asteroidi come oggetti “vicini alla Terra” e i suoi scienziati ritengono che potrebbero essercene migliaia abbastanza grandi da causare danni catastrofici se colpissero la Terra.

I quasi 200 crateri da impatto trovati finora in tutto il mondo mostrano che la terra è stata scossa dagli asteroidi nel corso di migliaia di anni.

Nella foto è il razzo SpaceX Falcon 9 che ha trasportato DART dal pianeta al suo lancio nel novembre 2021

Nella foto è il razzo SpaceX Falcon 9 che ha trasportato DART dal pianeta al suo lancio nel novembre 2021

Il ruolo della missione DART è testare l’efficacia di un metodo di deflessione di asteroidi che coinvolge un “impattore cinetico”, in questo caso un veicolo spaziale che viaggia a più di quattro miglia al secondo.

La NASA spera di scoprire che se colpisci un asteroide o una cometa abbastanza forte mentre è abbastanza lontano dalla Terra, puoi spostarlo fuori rotta in modo che non ci colpisca mai.

Lanciato a bordo di uno dei razzi SpaceX Falcon 9 di Elon Musk da una base aerea in California lo scorso giugno, Dart mirerà a una minuscola “luna”, o piccola luna larga appena 530 piedi chiamata Dimorphos, che è quella più grande Asteroid Didymos, una roccia di 2.560 piedi in diametro.

Nessuno dei due è in rotta di collisione con la Terra e sono stati scelti perché anche se Dimorphos viene deviato con successo, non c’è alcun rischio che si avvicini a noi.

Una volta nel sistema Didymos, affronterà frontalmente la luna, alimentata dal suo sistema di propulsione elettrica alimentato da pannelli solari di 28 piedi.

Più materiale viene lanciato dall’asteroide dall’impatto di Dimorphos, più viene lanciato fuori dalla sua orbita.

Gli scienziati si aspettano che l’impatto manderà il piccolo asteroide in un’orbita più stretta attorno a quello più grande. Nel frattempo, l’astronave viene distrutta.

Tutto questo è registrato da un piccolo satellite di costruzione italiana trasportato da DART, che viene rilasciato pochi giorni prima che il veicolo spaziale colpisca l’asteroide in modo da poter tracciare le conseguenze della collisione.

Nel frattempo, una telecamera di bordo trasmette le immagini dal momento dell’impatto.

Gli scienziati potranno anche seguire ciò che sta accadendo con un telescopio dalla Terra e quattro anni dopo da un altro satellite, Hera, che sarà lanciato dall’Agenzia spaziale europea nel 2024.

Il veicolo spaziale era alimentato da due Roll Out Solar Arrays (ROSA) che gli fornivano energia solare

Il veicolo spaziale era alimentato da due Roll Out Solar Arrays (ROSA) che gli fornivano energia solare

Trovare un modo per affrontare un asteroide in avvicinamento ha molto senso perché, a differenza di altre minacce naturali come terremoti e vulcani, ne vediamo uno arrivare quando mancano anni.

E gli esperti generalmente credono che sia una questione di quando, non se, la prossima volta che la Terra dovrà affrontarne uno.

Come abbiamo visto, Hollywood molto tempo fa ha accettato che gli asteroidi fossero degni di un trattamento da film catastrofico.

Inevitabilmente, i metodi che hanno escogitato per scongiurare l’imminente distruzione del mondo erano molto più drammatici del DART.

Nel film del 1998 Armageddon, una squadra di robusti trivellatori petroliferi d’alto mare guidati da Bruce Willis viene inviata nello spazio per affrontare un asteroide delle dimensioni del Texas che è destinato a colpire la Terra e spazzare via tutta la vita – in 18 giorni.

Una versione evoluta della navetta spaziale li fa atterrare sulla roccia dove fanno esplodere una bomba nucleare e dividono a metà l’asteroide, entrambi i quali volano in sicurezza oltre il pianeta.

La trama non è del tutto ridicola: la NASA ha effettivamente addestrato gli astronauti su come potrebbero effettivamente atterrare e camminare su un asteroide, ricreando le condizioni di gravità quasi zero sul fondo del mare al largo della costa della Florida.

Possibili scenari discussi per l’atterraggio di un asteroide potrebbero includere una missione per raccogliere campioni di roccia – è noto che gli asteroidi a volte contengono elementi rari – o l’installazione di motori a razzo sulla loro superficie, che potrebbero quindi essere attivati ​​per cambiare la loro traiettoria.

Ma per quanto riguarda l’esplosione di un asteroide, gli scienziati ritengono che, anche se fosse possibile (e dopo eoni di volteggi nello spazio, sono estremamente robusti), l’attrazione gravitazionale del suo nucleo comprimerebbe effettivamente la roccia di nuovo insieme.

Quando raggiunge Dimoprhos, si schianterà a capofitto contro l'asteroide per deviare il suo corso

Quando raggiunge Dimoprhos, si schianterà a capofitto contro l’asteroide per deviare il suo corso

Un’alternativa che gli scienziati ritengono possa funzionare sarebbe la detonazione di una bomba nucleare o di un missile vicino all’asteroide, ma l’uso di armi nucleari nello spazio è proibito dal diritto internazionale, quindi testare questa tesi rischiosa è altamente improbabile in questo momento.

Un’altra teoria suggerisce che la gravità esercitata da una navicella spaziale vicina, nota come “trattore gravitazionale”, potrebbe essere sufficiente per spingere l’asteroide su una nuova rotta.

A parte la saggezza di rischiare tutto per Bruce Willis, forse il motivo principale per cui Armageddon era così irrealistico era il lasso di tempo.

Secondo Nancy Chabot, scienziata del progetto presso DART, non è stato possibile lanciare un veicolo spaziale all’ultimo minuto per salvare la Terra.

“È qualcosa che fai con cinque, 10, 15, 20 anni di anticipo: spingi delicatamente l’asteroide in modo che navighi felicemente e non tocchi la Terra”, ha detto.

In orbita attorno a un asteroide più grande chiamato Didymos, è stato scelto Dimorphos perché anche se qualcosa va storto, non corre il rischio di trovarsi in rotta di collisione con la Terra

In orbita attorno a un asteroide più grande chiamato Didymos, è stato scelto Dimorphos perché anche se qualcosa va storto, non corre il rischio di trovarsi in rotta di collisione con la Terra

Va bene se hai abbastanza preavviso.

Mentre quasi tutti i più grandi asteroidi vicini alla Terra sono già stati localizzati e nessuno di loro rischia di colpirci entro il prossimo secolo, dei 28.000 stimati là fuori che sono larghi almeno 460 piedi, solo 10.000 sono stati individuati.

E anche il più piccolo di loro è abbastanza grande da devastare un piccolo stato americano.

Gli scienziati fotografano costantemente lo spazio alla ricerca di nuovi asteroidi e usano i computer per rilevare segni di movimento, come quando qualcosa passa davanti a una stella lontana.

Tuttavia, gli asteroidi più piccoli sono più deboli e devono avvicinarsi abbastanza alla Terra prima di essere notati.

Un asteroide delle dimensioni di una montagna noto come OR2 del 1998 colpito dalla Terra due anni fa in quello che la NASA ha definito un “avvicinamento ravvicinato”, in realtà a 3,9 milioni di miglia di distanza.

I piani futuri potrebbero includere gli astronauti che atterrano sugli asteroidi stessi per raccogliere campioni di roccia o tentare di deviare la loro rotta installando motori a razzo sugli oggetti

I piani futuri potrebbero includere gli astronauti che atterrano sugli asteroidi stessi per raccogliere campioni di roccia o tentare di deviare la loro rotta installando motori a razzo sugli oggetti

Nel 1999, il mondo che osserva lo spazio è rimasto inorridito quando un asteroide “assassino di città” precedentemente sconosciuto che misurava fino a 427 piedi di larghezza è arrivato entro 45.000 miglia dalla Terra, a meno di un quinto della distanza dalla luna.

Michael Brown, un astronomo australiano, ha detto che “sarebbe esplosa come un’arma nucleare molto grande” se avesse colpito il pianeta.

Rocce spaziali più piccole – chiamate meteore – di solito bruciano nell’atmosfera terrestre, visibili come quelle che sono conosciute come stelle cadenti.

Nel 2013, una meteora sconosciuta in precedenza, larga circa 20 metri, si è rotta sulla città russa di Chelyabinsk, rilasciando 30 volte più energia della bomba atomica di Hiroshima.

Alcuni scienziati affermano che per un breve periodo ha bruciato così ferocemente da eclissare il sole.

La Terra non è stata colpita da una grande meteora dall’evento Tunguska del 1908, quando uno stimato essere fino a 250 piedi di diametro atterrò misericordiosamente in una regione disabitata della Siberia.

Ha distrutto 80 milioni di alberi e lasciato carcasse di renne carbonizzate in un’area due volte più grande di Los Angeles.

Se fosse arrivato quattro ore dopo, avrebbe distrutto San Pietroburgo.

Ogni anno, il 30 giugno, anniversario dell’incidente siberiano, viene commemorato con l’Asteroid Day.

I suoi co-fondatori, tra cui il defunto Stephen Hawking e il chitarrista e astrofisico dei Queen Brian May, mirano a sensibilizzare sulla minaccia degli asteroidi e a proteggere la Terra.

Una piccola astronave chiamata DART potrebbe fornire una spinta nella giusta direzione.

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