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Dove vagano i bufali, prosperano praterie in via di estinzione

Negli ultimi 29 anni, gli scienziati hanno guadato due volte l’anno le stesse distese di praterie di erba alta nel Kansas orientale, contando tutte le specie di piante che potevano trovare. L’obiettivo era quello di determinare l’impatto del bisonte americano e del bestiame sull’ecosistema rispetto a appezzamenti di praterie simili al riparo da queste aree di pascolo.

È un lavoro caldo, noioso e infestato dalle zecche, ma è incredibilmente importante: le praterie di Tallgrass coprivano gran parte del Texas e si estendevano fino al Canada meridionale. Oggi questo habitat, dominato da graminacee alte fino alla vita e piante perenni, piante erbacee da fiore, è in pericolo. La prateria di tallgrass ora esiste solo nel quattro percento della sua ex catena nordamericana.

Ora, decenni di diligenza e dati rivelano una scoperta forse sorprendente: quando i bisonti sono stati autorizzati a pascolare attraverso macchie di praterie di erba alta, hanno aumentato la ricchezza delle specie vegetali autoctone di un enorme 86% negli ultimi tre decenni, secondo uno studio pubblicato il 29 agosto è stato pubblicato il diario Atti dell’Accademia Nazionale delle Scienze.

Anche l’area pascolata dal bestiame ha beneficiato delle specie autoctone, ma è aumentata solo del 30%. Il bisonte americano, noto anche come bufalo, ha fornito quasi tre volte più benefici ambientali delle mucche e i ricercatori non sono ancora sicuri del perché. (Guarda belle foto di prati e praterie.)

“Siamo ancora sorpresi di quanto sia stato grande l’impatto del bisonte”, afferma il leader dello studio Zak Ratajczak, ecologista della Kansas State University. “Non credo che nessuno l’avrebbe previsto in anticipo”.

Gli scienziati hanno confrontato i loro risultati con 252 studi simili in tutto il mondo che esaminano l’impatto dei grandi erbivori sulla diversità vegetale. Tra questi studi, il bisonte americano e i suoi effetti si sono classificati nel 95° percentile, il che significa che i risultati del nuovo studio sono tra i più drammatici di sempre.

Tra i 30 ei 60 milioni di bisonti vivevano negli Stati Uniti a metà del XIX secolo prima che il governo degli Stati Uniti spazzasse via in gran parte la popolazione, riducendo il loro numero a poche centinaia entro il 1889, parte di uno sforzo coordinato per negare loro un’importante fonte di cibo per i nativi americani. I risultati del nuovo studio suggeriscono che gli sforzi in corso per reintrodurre i bisonti nel loro precedente areale potrebbero avere enormi benefici non solo per le popolazioni indigene e la loro cultura, ma anche per la terra e l’ambiente naturale.

“È una relazione reciproca che è davvero interrotta”, dice Jason Baldes, Tribal Buffalo Program Manager per il Tribal Partnerships Program della National Wildlife Federation, che non è stato coinvolto nel nuovo studio.

“Come popolo indigeno, quando ristabiliamo quel legame con il bufalo, ci guarisce. E questo bufalo guarisce la terra attraverso la sua presenza sulla terra”, dice Baldes, che è anche un ecologista e membro della tribù Shoshone orientale. “E tutti possiamo imparare, capire e trarne vantaggio”. (Leggi come gli aborigeni stanno lavorando per riportare i bisonti nelle loro terre ancestrali.)

In che modo i bisonti influenzano i prati di erba alta?

Per lo studio sull’erba della prateria, gli scienziati hanno esaminato porzioni della Konza Prairie Biological Station, una riserva di praterie di erba alta 8.600 acri di proprietà congiunta della Kansas State University e della Nature Conservancy. In alcune aree, fino a 2.000 acri, i bisonti ruspanti potevano pascolare tutto l’anno e altre sezioni ospitavano il bestiame durante la stagione di crescita tra aprile e novembre. Per testare l’influenza degli animali al pascolo, un terzo gruppo di appezzamenti è stato tenuto libero da entrambe le specie.

Negli appezzamenti privi di erbivori, gran parte del paesaggio era coperto solo da quattro specie di erbe autoctone: grande gambo azzurro, erba indiana, panico verga e gambo azzurro minore. Tuttavia, quando il bisonte e il bestiame potevano falciare queste specie, altre piante meno dominanti potevano prosperare. (Leggi di una prenotazione in una prateria di erba alta in Oklahoma.)

“È qualcosa che chiamiamo ‘Keystone Herbivory'”, afferma Ratajczak.

Un particolare beneficiario era una pianta perenne alta e fiorita nota come verga d’oro rigida. I botanici vedevano raramente questa specie negli appezzamenti non pascolati, ma compariva regolarmente in quelli frequentati dai bisonti. Allo stesso modo, anche diverse specie di erbe adattate alla siccità si sono stabilite negli appezzamenti di bisonti, insieme a 11 specie annuali che non erano mai state viste prima in questi appezzamenti.

Indulgenza benefica

Mentre Ratajczak deve ancora dire con certezza perché i bisonti offrono alle specie autoctone migliori opportunità rispetto al bestiame, ha alcune teorie.

I bisonti tendono ad essere più eterogenei nel loro pascolo, dice. Ciò significa che potrebbero schiacciare un’area e mangiare tutti tranne i germogli lasciando intatto un altro pezzo di prateria, creando una maggiore diversità vegetale. I bovini, invece, tendono ad essere più metodici e coerenti al pascolo.

“Il bisonte camminerà anche creando irregolarità nel terreno chiamate sguazzi”, afferma Ratajczak. “Queste sono aree in cui si rotolano e perdono la pelliccia invernale, e questo crea questo piccolo hotspot con caratteristiche del suolo molto diverse che non troveresti altrimenti”.

Ad esempio, i sguazzi si induriscono e raccolgono l’acqua dopo la pioggia, creando zone umide in miniatura che supportano ancora più e diversi tipi di piante per crescere.

È interessante notare che gli scienziati ritengono che promuovendo vari tipi di crescita delle piante, il bisonte potrebbe aiutare i loro ecosistemi a diventare più resistenti alla siccità prolungata, uno degli impatti più significativi del cambiamento climatico nell’ovest americano.

Ad esempio, le specie di piante annuali che erano abbondanti nei pascoli si riproducono presto prima della fioritura, della semina e infine di andare in letargo durante i mesi più caldi e secchi, per poi riapparire quando le condizioni climatiche migliorano.

“Dobbiamo rivalutare come sono stati i progressi

Da parte sua, Baldes è rimasto colpito dalla portata del nuovo studio, affermando che i suoi risultati ribadiscono “ciò che già sappiamo sull’importanza di questo animale come specie chiave di volta”.

I bisonti nutrono farfalle, salamandre e rettili fornendo l’habitat sia agli animali stessi che alle piante di cui hanno bisogno per sopravvivere, dice Baldes. Quando i grandi erbivori perdono il loro folto manto invernale, questi peli diventano utili agli uccelli nidificanti. “Ho visto falchi pescatori volare sopra il paddock dei bufali e sembra che portino un serpente, ma stanno portando un grosso pezzo di pelo di bufalo nel loro nido”. (Vedi altre foto del bisonte, il mammifero nazionale degli Stati Uniti.)

Baldes sta lavorando per riportare i bisonti nei paesi in cui vivevano una volta, come B. La riserva indiana di Wind River nel Wyoming, che ospita quasi un centinaio di bisonti reintrodotti. È un’idea che sta guadagnando slancio negli Stati Uniti e in Canada, supportata da studi come questo, dice. Uno studio recente ha anche suggerito che la reintroduzione del bisonte aiuterebbe le popolazioni native americane a raggiungere una migliore sovranità alimentare e sostenibilità economica.

Rifiutando lo sfruttamento ambientale, reintroducendo specie importanti come il bufalo e lavorando per preservare le lingue native, afferma Baldes, “possiamo garantire che i nostri giovani possano essere orgogliosi di essere Shoshone e Arapaho, Blackfeet, Crow, Cheyenne”. le 574 tribù riconosciute dallo stato in questo paese che cercano di raccontare la loro storia”.

“Abbiamo avuto un livello di colonizzazione che è accaduto non solo ai popoli nativi, ma anche al modo in cui viene utilizzata la terra”, afferma Baldes. “È stato arato, asfaltato, recintato, recintato, tutto con quella nozione di progresso”.

Secondo Baldes, se la reintroduzione dei bisonti deve avere successo, la salute ambientale dovrebbe essere una priorità.

“Questa mentalità coloniale ha distrutto i predatori e spazzato via i bufali”, dice. “Ed è per questo che dobbiamo rivalutare come sono stati i progressi”.

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