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‘Difesa planetaria’: la NASA prende di mira gli asteroidi in collisione spaziale | notizie spaziali

Dopo che la prossima settimana la NASA ha distrutto deliberatamente un’astronave delle dimensioni di un’auto contro un asteroide, spetterà alla missione Hera dell’Agenzia spaziale europea indagare sulla “scena del crimine” e scoprire i segreti di queste rocce spaziali potenzialmente devastanti.

Il Double Asteroid Redirection Test (DART) della NASA mira a scontrarsi con l’asteroide lunare Dimorphos lunedì notte nella speranza di alterarne leggermente la traiettoria, la prima volta che viene tentata un’operazione del genere.

Sebbene Dimorphos sia a 11 milioni di chilometri (6,8 milioni di miglia) di distanza e non rappresenti una minaccia per la Terra, la missione è una prova nel caso in cui un giorno il mondo abbia bisogno di deviare un asteroide dal suo percorso.

Gli astronomi di tutto il mondo osserveranno gli effetti di DART e seguiranno da vicino il suo impatto per vedere se la missione ha superato il test.

La missione Hera dell’Agenzia spaziale europea, dal nome dell’antica divinità greca, seguirà le sue orme.

Il lancio della navicella Hera è previsto per ottobre 2024 e l’arrivo a Dimorphos nel 2026 per misurare l’impatto preciso di DART sull’asteroide.

Gli scienziati non sono solo entusiasti di vedere il cratere di DART, ma anche di studiare un oggetto fuori dal mondo.

“Un nuovo mondo”

Dimorphos, in orbita attorno a un asteroide più grande Didymos mentre sfrecciano insieme nello spazio, non solo offre “una perfetta opportunità di test per un esperimento di difesa planetaria, ma anche un ambiente completamente nuovo”, ha affermato Ian Carnelli, Mission Manager di Hera.

Hera sarà dotata di telecamere, spettrometri, radar e persino nanosatelliti delle dimensioni di un tostapane per misurare la forma, la massa, la composizione chimica dell’asteroide e altro ancora.

Bhavya Lal della NASA ha affermato che comprendere le dimensioni e la composizione di tali asteroidi è fondamentale.

“Ad esempio, se un asteroide è ghiaia sciolta, gli approcci per distruggerlo possono essere diversi rispetto a se è metallo o qualche altro tipo di roccia”, ha detto questa settimana al Congresso Astronautico Internazionale di Parigi.

Si sa così poco di Dimorphos che lunedì gli scienziati scopriranno “un nuovo mondo” contemporaneamente al pubblico, ha affermato Patrick Michel, capo investigatore della missione Hera.

“Gli asteroidi non sono noiose rocce spaziali: sono super eccitanti perché hanno un’ampia varietà di dimensioni, forma e composizione”, ha detto Michel.

Poiché hanno una bassa gravità rispetto alla Terra, la materia potrebbe comportarsi in modo molto diverso dal previsto. “Se non tocchi la superficie, non puoi conoscere la risposta meccanica”, ha detto.

“Ha agito quasi come un liquido”

Ad esempio, quando una sonda giapponese ha lanciato un piccolo esplosivo vicino alla superficie dell’asteroide Ryugu nel 2019, si prevedeva che avrebbe lasciato un cratere largo due o tre metri. Invece, ha fatto esplodere un buco di 50 metri.

“Non c’è stata resistenza”, ha detto Michel. “La superficie si comportava quasi come un liquido [rather than solid rock]. Quanto è strano?”

Un modo in cui la missione Hera metterà alla prova Dimorphos è far atterrare un nanosatellite sulla sua superficie, in parte per vedere quanto forte rimbalza.

I sistemi binari come Dimorphos e Didymos costituiscono circa il 15% degli asteroidi conosciuti, ma non sono stati ancora esplorati.

Con un diametro di soli 160 metri – circa le dimensioni della Grande Piramide di Giza – Dimorphos sarà anche il più piccolo asteroide mai studiato.

Le informazioni sugli effetti di DART sono importanti non solo per difendere i pianeti, ha detto Michel, ma anche per comprendere la storia del nostro sistema solare, dove la maggior parte dei corpi cosmici si sono formati da collisioni e ora sono craterizzati.

Qui DART ed Hera hanno potuto fare luce non solo sul futuro, ma anche sul passato.

Questa immagine generata dal computer mostra l’impatto del proiettile DART sul sistema di asteroidi binari Didymos [European Space Agency via AFP]

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