in

DART: La fantascienza della NASA è diventata realtà

La distruzione di un’astronave multimilionaria di solito non è motivo di festa. Ma lo schianto del veicolo spaziale Double Asteroid Redirection Test (DART) della NASA su un asteroide è un’importante eccezione.

Lunedì, la NASA ha annunciato che DART si era scontrato con Dimorphos, un piccolo corpo di soli 160 metri di diametro in orbita attorno a un asteroide più grande chiamato Didymos, situato a 6,8 milioni di miglia dalla Terra. Questa collisione deliberata di un’astronave delle dimensioni di un’auto con un asteroide – l’equivalente di un carrello da golf che colpisce il lato di uno stadio di calcio a 15.000 miglia orarie – è un’impresa ingegneristica enormemente impressionante. È il primo passo nello sviluppo di un mezzo per deviare un asteroide fuori dalla rotta di collisione con la Terra.

Tutto ciò può sembrare superfluo, soprattutto considerando che non ci sono grandi asteroidi conosciuti che hanno una possibilità significativa di colpire la Terra nel prossimo secolo. Allo stesso tempo, tuttavia, è importante notare che la minaccia non è immaginaria, nonostante sia stata oggetto di diversi blockbuster di Hollywood. Alla fine, i dinosauri furono probabilmente spazzati via dall’impatto di un asteroide che colpì la Terra 65 milioni di anni fa. Come con revisione tecnologica fa notare: “Le persone sono comprensibilmente ansiose di evitarlo [dinosaurs’] destino.’

I ricercatori ritengono che DART possa aver accorciato l’orbita di Dimorphos attorno a Didymos dell’uno per cento, circa 10 minuti. Questo sarebbe sufficiente per alterare in modo significativo l’orbita su cui sta viaggiando l’asteroide. E potrebbe quindi mostrare come potremmo deviare un asteroide verso la Terra.

Gli scienziati non conosceranno il quadro completo per quattro anni, quando l’Agenzia spaziale europea avvierà la sua missione Hera. Questa missione studierà l’influenza di DART sull’orbita di Dimorphos, il diametro e la profondità del cratere DART e la struttura interna e la composizione di Dimorphos. Questo dovrebbe darci una migliore comprensione di ciò che serve per spostare un asteroide.

Nel frattempo, i telescopi terrestri insieme ai telescopi spaziali Hubble e James Webb terranno traccia di ciò che accadrà dopo e osserveranno i cambiamenti nell’orbita di Dimorphos.

Questo investimento nella difesa del pianeta è un impegno impressionante per il pensiero a lungo termine. Non è un eufemismo dire che ciò che la NASA e l’Agenzia spaziale europea stanno facendo in questo momento potrebbe avvantaggiare enormemente gli esseri umani nei secoli a venire. Dovrebbe essere visto come parte del tentativo razionale e consapevole dell’umanità di esercitare livelli sempre maggiori di dominio sulla natura. E ci permetterà di pianificare in modo più rigoroso per il futuro.

Patrick Michel, scienziato planetario presso il Centro nazionale francese per la ricerca scientifica e ricercatore principale della missione Hera, ha catturato al meglio lo spirito scientificamente avventuroso dell’intera impresa. “È molto eccitante perché tutto potrebbe essere successo”, ha detto dopo il successo dell’impatto di DART.

Non sappiamo come andrà a finire. Ma per Michel e altri coinvolti nelle missioni DART ed Hera, questa incertezza è un’opportunità, non una minaccia. Le missioni sono un’occasione per sperimentare e correre rischi nello spazio profondo. E attraverso questo processo potremmo essere in grado di sviluppare conoscenze che saranno di grande utilità per le generazioni future.

Tutto ciò rappresenta una gradita risposta al fatalismo che domina la nostra ora storica. Questi scienziati non aspettano passivamente il futuro. Stai cercando di esercitare un certo controllo su di esso nel qui e ora. E questo è sicuramente qualcosa che vale la pena celebrare.

Norman Lewis è l’autore e CEO di Futures Diagnosis.

Chiedi la riedizione pepato‘s contenuto, per richiedere un diritto di risposta o correzione, si prega di contattare il caporedattore, Viv Regan.

Il telescopio spaziale Hubble scopre uno scudo protettivo a difesa di una coppia di galassie nane

Quando è l’eclissi solare parziale in ottobre e chi può vederla?