in

Cosa rivelano i fossili sull’ibridazione dei primi esseri umani

Cosa rivelano i fossili sull'ibridazione dei primi esseri umani

I primi esseri umani moderni (a sinistra) e i Neanderthal. Crediti fotografici: Rendering dell’artista: Gleiver Prieto; Copyright: K. Harvati

Molti umani vivi oggi hanno una piccola parte del DNA di Neanderthal nei loro geni, suggerendo che la mescolanza con lignaggi umani arcaici gioca un ruolo importante nell’evoluzione della nostra specie. L’evidenza paleogenetica suggerisce che l’ibridazione con i Neanderthal e altri gruppi antichi si è verificata più volte, con la storia della nostra specie simile a una rete o a un ruscello intrecciato piuttosto che a un albero. L’origine dell’umanità era chiaramente più complessa di quanto si pensasse.

È importante utilizzare più linee di evidenza per studiare gli effetti di tale ibridazione. Il DNA antico è raramente ben conservato negli esemplari fossili, quindi gli scienziati devono identificare possibili ibridi osservando i loro scheletri. Questo è fondamentale per comprendere il nostro passato complesso e ciò che ci rende umani. La professoressa Katerina Harvati del Senckenberg Center for Human Evolution and Paleoenvironment dell’Università di Tubinga, in Germania, insieme alla professoressa Rebecca R. Ackermann dell’Istituto di ricerca sull’evoluzione umana dell’Università di Cape Town, in Sud Africa, hanno studiato gli effetti dell’ibridazione su crani fossili e individuati potenziali ibridi di quelli individuali in passato. Il suo lavoro è stato pubblicato sulla rivista ecologia naturale ed evoluzione.

Un’attenta analisi dei dati

Per fare ciò, i ricercatori hanno esaminato un gran numero di resti fossili di antichi esseri umani del Paleolitico superiore dell’Eurasia, che si sono formati tra 40.000 e 20.000 anni fa. Molti di questi individui hanno prodotto un DNA antico che mostra una piccola componente di ascendenza di Neanderthal nei loro geni, riflettendo la loro recente mescolanza con questo gruppo. Le loro ossa del cranio sono state confrontate con campioni (non mescolati) di Neanderthal e primi e recenti esseri umani moderni provenienti dall’Africa.

I ricercatori hanno esaminato tre regioni del cranio: la mandibola, il cranio e la faccia alla ricerca di segni rivelatori di ibridazione. “Questi includono, ad esempio, una morfologia media rispetto ai Neanderthal o agli esseri umani moderni, anomalie dei denti o dimensioni insolite. Questi sono tratti che vediamo negli ibridi di diversi mammiferi, compresi i primati”, spiegano Harvati e Ackermann. Il loro studio ha mostrato che i segnali di ibridazione erano evidenti nelle scatole craniche e nelle mascelle, ma non nei volti.

Per gli individui con un background genetico noto, i ricercatori hanno anche considerato se i segni di ibridazione sullo scheletro corrispondessero alla percentuale di ascendenza di Neanderthal. Il fatto che non sia così suggerisce che “la presenza di alcune varianti genetiche è probabilmente più importante della proporzione complessiva di antenati di Neanderthal”, affermano i ricercatori.

Harvati e Ackermann hanno anche identificato alcuni degli individui studiati come potenziali ibridi, inclusi individui del Medio Oriente, noti per essere la regione di contatto per i gruppi, ma anche oltre, sia nell’Europa occidentale che in quella orientale. Tuttavia, “lo stato ibrido individuale dovrebbe essere confermato utilizzando i dati genetici quando possibile, e quindi consideriamo queste identificazioni come ipotesi da testare”, afferma Harvati. Questo è stato il primo studio di questo tipo, dice, aggiungendo: “Speriamo che questo incoraggi i ricercatori a guardare più da vicino questi fossili e combinare più linee di prova per identificare le ibridazioni nella documentazione fossile”.

Ristrutturatori dell’evoluzione

In altri organismi – dalle piante ai grandi mammiferi – è noto che l’ibridazione produce innovazioni evolutive, inclusi risultati sia nuovi che diversi. “Si stima che circa il 10% delle specie animali produca ibridi, inclusi bovidi, orsi, gatti e canidi”, afferma Ackermann. Gli ibridi sono noti anche nei primati, i nostri parenti stretti, come i babbuini, dice. “Poiché l’ibridazione introduce nuove variazioni e crea nuove combinazioni di variazioni, ciò può consentire un’evoluzione particolarmente rapida, soprattutto se esposta a condizioni ambientali nuove o mutevoli”.

L’ibridazione potrebbe quindi aver conferito agli esseri umani antichi tratti genetici e anatomici che hanno dato loro importanti vantaggi mentre si diffondevano dall’Africa in tutto il mondo, risultando nelle nostre specie fisicamente diverse ed evolutivamente resistenti, spiegano gli autori.


Questi babbuini hanno preso in prestito un terzo dei loro geni dai loro cugini


Maggiori informazioni:
Katerina Harvati, Riunendo prove morfologiche e genetiche per valutare l’ibridazione negli ominidi del tardo Pleistocene dell’Eurasia occidentale, Ecologia naturale ed evoluzione (2022). DOI: 10.1038/s41559-022-01875-z. www.nature.com/articles/s41559-022-01875-z

Fornito dall’Università di Tubinga

Citazione: What Fossils Reveal About Hybridization in Early Humans (5 settembre 2022), recuperato il 7 settembre 2022 da https://phys.org/news/2022-09-fossils-reveal-hybridization-early-humans.html

Questo documento è protetto da copyright. Fatta eccezione per il commercio equo e solidale a scopo di studio o ricerca privata, nessuna parte può essere riprodotta senza autorizzazione scritta. Il contenuto è solo a scopo informativo.

La stella supergigante rossa Betelgeuse aveva un colore diverso solo 2000 anni fa: ScienceAlert

Ghiacciaio Doomsday “bloccato dalle unghie”: un ritiro inquietante potrebbe aumentare il livello del mare di 10 piedi