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Carlo Rovelli: “La scienza non è solo scrivere equazioni. Si tratta di ridisegnare il mondo.

Di tutte le grandi idee che circolano in giro – a lungo termine, decrescita, colonizzazione spaziale e così via – ce n’è una così radicale come la fisica quantistica?

Da un secolo i fisici sanno che le ipotesi classiche sull’universo sono sbagliate: gli elettroni non orbitano attorno al nucleo di un atomo, ma esistono in onde attorno ad esso. Quindi un elettrone può trovarsi in più di un posto alla volta finché non lo osserviamo. Il gatto di Schrödinger è vivo o morto: possiamo saperlo solo guardando, che determina la risposta. Perché sia ​​così non è chiaro.

Questa realizzazione è “quasi psichedelica”, sostiene Carlo Rovelli, il fisico italiano specializzato nel far sembrare semplici idee complesse. La fisica quantistica è stata utilizzata per sviluppare semiconduttori e laser. Ma la prima cosa che devi capire è che non puoi davvero capirlo perché nessuno lo fa.

Rovelli cerca di spiegare il problema nel suo libro Helgoland, e infine meditando sulla natura della scienza e dell’incertezza. In tempi di cambiamenti climatici e pandemie, la sua fisica popolare rimane uno dei bestseller. “Lo scioglimento dei ghiacciai è importante, ma l’aspetto più potente della scienza per me è stato proprio il fatto che mette in discussione la nostra visione del mondo”, mi dice in modo informale, con inesorabile curiosità, durante un viaggio dal suo nativo Canada a Londra. Tuttavia, il pubblico ha sete di capire l’universo, come scrive Rovelli Helgoland: “Sapere che la mia ragazza obbedisce alle equazioni di Maxwell non mi aiuterà a renderla felice.”

Aiuta il fatto che a Rovelli piaccia spingere i confini scientifici, citando la filosofia buddista e organizzando lettere per il disarmo globale. Per lui, la fisica ispira la cultura. “I buoni filosofi hanno sempre ascoltato la fisica. Kant non sarebbe stato Kant senza Newton; La metà di quello che fa Kant è capire Newton. Al contrario, senza Kant, Einstein non sarebbe stato Einstein. Einstein ha letto Kant e i pensieri di Kant sullo spazio e sul tempo sono stati l’ingrediente chiave per lui per scrivere equazioni che predicono i buchi neri”.

La speranza di Rovelli ora è che la cultura popolare assorbirà le implicazioni della fisica quantistica. film come Spider-Man: Non c’è modo di tornare a casa e Tutto ovunque in una volta lo hanno fatto attraverso la teoria di molti universi: cioè, la soluzione al gatto di Schrodinger è che il gatto è sia vivo che morto, poiché ci sono infiniti universi che coprono ogni possibile risultato. Lo stesso Rovelli liquida la teoria come “pazza”.

Com’è possibile che i fisici abbiano interpretazioni così diverse? “La scienza non è solo scrivere equazioni e fare previsioni. Si tratta di ripensare il mondo. Se pensi a cosa è successo a Copernico, raccontiamo la storia in modo che capisse che la terra ruota attorno al sole. Ma puoi provare che la terra non è il centro dell’universo? No, non potresti fare un esperimento. Il punto è che se modifichi la tua struttura concettuale, tutto ha molto più senso”. Allo stesso modo, i buchi neri sono stati previsti dalle equazioni di Einstein prima di essere scoperti.

Rovelli vuole che accettiamo che la certezza è spesso irraggiungibile: “Non siamo mai sicuri.” In effetti, c’è solo un punto della nostra conversazione in cui esprime certezza: quando chiedo se possiamo vivere in una simulazione, come dice Elon Musk è “molto probabile”. “No. Ne sono sicuro. Non siamo in una simulazione. È un’idea stupida. Chi è il simulatore? Un tizio?” La teoria è che qualsiasi specie in grado di eseguire una simulazione dei propri antenati, con una maggiore potenza di calcolo, ne eseguirebbe molti, quindi non possiamo essere sicuri di non essere in una simulazione. “Dai, hai giocato con l’IA? È molto diverso dalla realtà”, si dispera Rovelli.

L’incertezza non significa che tutte le idee siano ugualmente valide. “Non impariamo un po’ di più sulla realtà facendo ipotesi assurde e chiedendoci come possono essere smentite. È stupido perché tutto può succedere e nulla può essere smentito”, dice Rovelli. “Apprendiamo di più sulla realtà prendendo ciò che sappiamo e vedendo cosa implica plausibilmente”.


Rovelli, che oggi ha 66 anni, è diventato famoso in ritardo. Sulla cinquantina iniziò a scrivere per un vasto pubblico; il suo libro del 2014 Sette brevi lezioni di fisica è stato un successo a sorpresa. Il suo modo era stato insolito. Dopo una fase di attivismo hippie fallita, fece domanda per studiare fisica all’università, anche perché la fila era più breve rispetto ad altri corsi. “Sono entrato nella scienza per la delusione del sogno di cambiare il mondo.” Ma nella scienza, come in politica, si è sentito fuori dal mainstream per molto tempo.

Il suo contributo particolare è stato il Loop Quantum Gravity Theory, che postula che lo spazio stesso non è continuo ma granulare e che i grani sono intrecciati da anelli (“il Financial Times è stato uno dei primi media a prenderlo sul serio”). Rimane una teoria. “Non so se ho ragione o torto. Sono più ottimista di 10 anni fa. . . La maggior parte dei nostri concorrenti è nei guai”.

Rovelli paragona il processo di scoperta scientifica allo zoom in una foresta. All’inizio vedi solo il bosco, “vai più lontano e vedi che è diverso: ci sono gli alberi. E poi ti avvicini e vedi il tronco, gli animali, gli insetti. E poi sempre più vicino. . . Ottieni livelli e livelli e livelli di comprensione. . . accumuliamo conoscenza. Ciò che Newton capì è corretto; può solo essere meglio compreso”.

Il compito non è tanto quello di elaborare la risposta quanto di scoprire cosa c’è che non va nella domanda. “Devi sempre trovare qualcosa nelle tue supposizioni che puoi buttare via per fare il passo successivo”. Il suo stesso processo, immagina, “è molto simile a quello di un romanziere. Quando penso al lavoro più citato che ho fatto, le idee mi sono venute mentre guidavo, camminavo nei boschi o facevo qualcos’altro. Devi conoscere molto bene l’argomento. Quindi continui ad aggirare il limite della conoscenza e dici: “Questo non funziona”. Poi, a un certo punto, quando pensi a qualcos’altro, scatta”.

La sua forma preferita di fisica quantistica è l’interpretazione relazionale – l’idea, sviluppata dagli anni ’90, che tutti gli oggetti si influenzano a vicenda, in modo che le proprietà di un oggetto siano definite solo nei momenti in cui si relaziona con un altro oggetto. Questo lo avvicina al buddismo. Qual è la differenza tra fisica e filosofia? “Gli strumenti del mestiere sono molto diversi, ma c’è una grande zona grigia nel mezzo.” Rovelli è ateo ma dice di avere “studenti molto devoti. . . Capisco le persone che hanno a cuore l’idea di Dio e sono grandi scienziati”.

Per Rovelli, è un salto facile dal credere che gli oggetti siano in realtà interazioni alla difesa della politica collettivista e di sinistra. Da quando è diventato famoso, si sente di nuovo politicamente responsabile. Quando ci incontriamo, sembra che l’Italia, dove trascorre ancora molto tempo, stia per votare per una coalizione di estrema destra. “E’ un Paese che non riesce a trovare se stesso, che ha una bassa opinione di sé stesso”, si lamenta. “È un Paese che ha deciso a livello internazionale di non avere voce. . . A livello internazionale è un paese molto infelice a causa del fascismo e perché ha perso la guerra. Gli italiani pensano di essere un Paese del terzo mondo, il che non è vero. Pensano che il Portogallo sia più potente dell’Italia, il che non ha senso”.

L’anno scorso, Rovelli ha organizzato un gruppo di eminenti scienziati e personaggi pubblici, tra cui l’ex Beatle Paul McCartney e lo psicologo sperimentale Steven Pinker, per chiedere di reindirizzare la spesa militare al cambiamento climatico e ad altre cause sotto la bandiera della Global Peace Dividend Initiative. L’invasione russa dell’Ucraina pochi mesi dopo sembrava scomoda. Suggerisce che la sua mossa è stata interpretata erroneamente: “Il dividendo della pace globale non è l’idea, ‘Di’ al tuo governo di smettere di spendere per l’esercito.’ È l’idea: ‘Di’ al tuo governo di negoziare con il tuo nemico in modo da spendere meno per l’esercito.'”

Sul posto

Fantascienza preferita?

La trilogia di Marte di Kim Stanley Robinson.

La cosa migliore del Canada?

La cordialità delle persone e della natura. Avevamo i lupi nel nostro cortile.

Qual è la cosa più difficile dell’invecchiare?

No, è il contrario. Sono cresciuto pensando che chiunque abbia più di 30 anni sia un idiota. Con mia incredibile sorpresa, la vita migliora.

Quanto sei preoccupato per l’intelligenza artificiale? Non credo sia così pericoloso. Per tutta la vita ho sentito le cose meravigliose che accadranno nell’intelligenza artificiale; la maggior parte non si è avverata.

Se la spesa militare è uno spreco di risorse, che dire dei viaggi nello spazio? “È come chiedere a un tifoso di calcio se costruire uno stadio fa risparmiare risorse! Vorrei che l’umanità tornasse seriamente a viaggiare nello spazio. Avevo 13 anni quando l’uomo andò sulla luna ed era chiaro per me che da grande avrei avuto la mia astronave e orbitare attorno al sistema solare”.

La politica di Rovelli può essere frustrante. Il giorno prima che la Russia invadesse l’Ucraina, ha twittato: “Cinque parole sono sufficienti per fermare la follia ucraina: ‘La NATO non si espanderà in Ucraina’. Così difficile da dire?” Il giorno dopo ha raddoppiato: “Putin è disgustoso: come osa invadere un paese e uccidere persone? Solo gli americani hanno il diritto di farlo regolarmente!” Difende la sua posizione: “L’Occidente sta commettendo un errore a lungo termine non rendendosi conto che dobbiamo condividere il potere con il resto del mondo”.

Questo lascia molto mancante, ma rivela qualcosa sulla sua disciplina. Dopo la seconda guerra mondiale, molti fisici nucleari si sono sentiti in colpa per la bomba atomica che ha creato il loro campo. Rovelli si sente invece obbligato a evitare il conflitto. È irritato dall’insistenza del primo ministro britannico Liz Truss sul fatto che lancerà armi nucleari. “Avete un nuovo primo ministro che ha detto pubblicamente di essere pronta a premere il pulsante. Penso che l’umanità stia sottovalutando la catastrofe che è molto possibile”. La fisica nucleare sembra radicalmente separata dalla vita di tutti i giorni, ma c’è solo una quantità limitata di tempo che puoi dedicare a pensarci senza preoccuparti della guerra nucleare.

Segnalazione aggiuntiva di Dylan Neri

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