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Buco nero supermassiccio visto per la prima volta al centro della Via Lattea | Posto

È stata catturata un’immagine del buco nero supermassiccio al centro della Via Lattea, dando il primo sguardo diretto al cuore turbolento della nostra galassia.

Il buco nero stesso, noto come Sagittario A*, non può essere visto perché nessuna luce o materia può sfuggire alla sua presa gravitazionale. Ma la sua ombra è tracciata da un anello luminoso e sfocato di luce e materia che volteggia attraverso l’abisso quasi alla velocità della luce prima di svanire finalmente nell’oblio.

L’immagine è stata catturata dall’Event Horizon Telescope (EHT), una rete di otto radiotelescopi che si estendono dall’Antartide alla Spagna e al Cile, che ha prodotto la prima immagine di un buco nero in una galassia chiamata Messier 87 nel 2019.

La prof.ssa Sera Markoff, astrofisico dell’Università di Amsterdam e co-presidente dell’EHT Science Council, ha dichiarato: “Il buco nero della Via Lattea era il nostro obiettivo principale, è il nostro buco nero supermassiccio più vicino ed è per questo che abbiamo deciso di farlo cosa in primo luogo. È stata una ricerca di 100 anni per queste cose, quindi scientificamente è una cosa enorme”.

L’immagine fornisce prove convincenti dell’esistenza di un buco nero al centro della Via Lattea, che è stato il presupposto di lavoro dell’astronomia tradizionale. Ma una minoranza di scienziati aveva continuato a speculare sulla possibilità di altri oggetti esotici, come stelle di bosoni o ammassi di materia oscura.

“Personalmente, sono entusiasta del fatto che renda davvero chiaro che c’è sicuramente un buco nero al centro della nostra galassia”, ha affermato il dott. Ziri Younsi, membro della collaborazione EHT con sede presso l’University College London. “È un ambiente turbolento, caotico e piuttosto violento. Ero tipo, ‘Wow, siamo davvero fortunati a vivere ai margini della galassia'”.

A un occhio inesperto, l’ultima immagine potrebbe assomigliare a quella di M87, che si trova a 55 milioni di anni luce dalla Terra, ma le osservazioni stanno già fornendo nuove intuizioni scientifiche. E, ha detto Younsi, c’è un valore emotivo oltre che puramente scientifico nel vedere finalmente l’oggetto enigmatico su cui ruota la nostra galassia natale. “È una ciambella diversa, ma è la nostra ciambella”, ha detto.

Nonostante sia astronomicamente locale, a 26.000 anni luce di distanza, osservare SgrA* si è rivelato più difficile del previsto e il team ha trascorso cinque anni ad analizzare i dati raccolti nell’aprile 2017 in cieli sereni in più continenti. Il Sagittario A* è più di mille volte più piccolo e meno massiccio di M87*, il che significa che ci voleva una risoluzione equivalente all’osservazione di un bagel sulla luna per metterlo a fuoco.

Le sue dimensioni significano che polvere e gas orbitano attorno all’orbita in pochi minuti anziché in settimane, quindi l’immagine cambiava costantemente da un’osservazione all’altra. Markoff ha paragonato la sfida al tentativo di fotografare un cucciolo che si rincorre la coda con una fotocamera a bassa velocità dell’otturatore. E gli scienziati hanno dovuto guardare attraverso il piano galattico, il che significava filtrare la radiazione da tutte le stelle nel mezzo. Una combinazione di questi fattori – e forse un fenomeno di buco nero estremo – spiega le macchie luminose nell’immagine.

“Non ci aspettavamo quanto sarebbe stato evasivo e sfuggente”, ha detto Younsi. “È stata davvero una foto difficile da scattare, è difficile esagerare”.

L’EHT cattura la radiazione emessa dalle particelle nel disco di accrescimento, che vengono riscaldate a miliardi di gradi mentre orbitano attorno al buco nero quasi alla velocità della luce prima di scomparire nel vortice centrale. L’alone macchiato nell’immagine mostra la luce piegata dalla potente gravità del buco nero, che è 4 milioni di volte più massiccio di quello del nostro Sole.

Le ultime osservazioni stanno già fornendo indizi intriganti sulla natura del nostro buco nero. Le simulazioni basate sui dati suggeriscono che l’angolo di rotazione del nostro buco nero non è esattamente allineato con il piano galattico, ma è sbilanciato di circa 30 gradi. Le osservazioni suggeriscono anche che SgrA* sia in uno stato dormiente, a differenza di alcuni buchi neri, incluso M87, che esibiscono getti enormi e potenti che scagliano luce e materia dai poli del buco nero nello spazio intergalattico. “Se una grande stella cadesse, cosa che accadrebbe ogni 10.000 anni, la risveglierebbe per un breve periodo e vedremmo le cose illuminarsi”, ha detto Markoff.

In definitiva, gli scienziati sperano che l’osservazione di questi processi in competizione nei buchi neri – divorando materiale vicino o lanciandoli nello spazio – possa aiutare a rispondere a una domanda in stile gallina e uovo sull’evoluzione delle galassie.

“Questa è una questione aperta sulla formazione e l’evoluzione galattiche. Non sappiamo quale sia stata la prima, la galassia o il buco nero”, ha affermato la prof.ssa Carole Mundell, un’astrofisica dell’Università di Bath che non fa parte della collaborazione EHT.

“Dal punto di vista tecnologico, è strabiliante che possiamo farlo”, ha detto delle ultime immagini.

I risultati del team EHT saranno pubblicati giovedì in un numero speciale di Astrophysical Journal Letters.

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