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Bizzarro cerchio spaziale catturato con dettagli senza precedenti

Gli astronomi hanno catturato un primo piano di un oggetto spaziale raro e misterioso, stimolando una rinnovata spinta per scoprirne l’origine. Gli Odd Radio Circles (ORC) sono giganteschi anelli di onde radio. Ne sono stati avvistati solo cinque, e mai con dettagli così spettacolari.

L’immagine di ORC J2103-6200, chiamato anche ORC1, è stata catturata dal radiotelescopio ad alta risoluzione MeerKAT in Sud Africa, che ha fornito ai ricercatori informazioni senza precedenti su questi rari fenomeni. I dettagli saranno riportati in un preprint da pubblicare su arXiv1 questa settimana e appare in Bollettini mensili della Royal Astronomical Society2.

“Questa scoperta stimolerà una nuova indagine scientifica tra gli astronomi”, afferma Alice Pasetto, radioastronoma presso l’Università Nazionale Autonoma del Messico a Città del Messico.

I nuovi dati radiofonici MeerKAT mostrano che il grande cerchio esterno dell’ORC potrebbe avere un diametro di oltre un milione di anni luce, 10 volte il diametro della Via Lattea, con una serie di anelli più piccoli all’interno. “Mi ricorda davvero un uovo Fabergé o una bolla di sapone”, afferma Bärbel Koribalski, radioastronomo presso l’Organizzazione australiana di ricerca scientifica e industriale del Commonwealth a Sydney.

I primi tre ORC, incluso ORC1, sono stati scoperti nel 2019 utilizzando il telescopio Australian Square Kilometer Array Pathfinder (ASKAP). Un quarto è stato identificato nei dati d’archivio del Giant MetreWave Radio Telescope dell’India nel 2013 e un quinto è stato scoperto da Koribalski in dati ASKAP più recenti lo scorso anno3. La maggior parte degli ORC ha una galassia al centro, che secondo gli astronomi potrebbe avere qualcosa a che fare con la loro formazione. Un altro sconcertante per gli scienziati è il fatto che gli ORC sono stati spiati solo a lunghezze d’onda radio e non sono stati rilevati da telescopi ottici o a raggi X.

Origine sconosciuta

I ricercatori hanno proposto tre teorie per spiegare l’origine degli ORC. Il primo è che derivano da un’onda d’urto dal centro della loro galassia, simile alla fusione di due buchi neri supermassicci.

La seconda teoria sostiene che derivino dalle attività di un nucleo galattico attivo, con getti radio che emettono particelle per creare la forma dell’ORC. La terza teoria sostiene che gli ORC siano gusci causati da esplosioni stellari al centro delle loro galassie. “Come un detective, stiamo raccogliendo sempre più indizi su cosa potrebbe essere questo oggetto”, dice Koribalski.

Gli ORC scoperti finora sono stati trovati principalmente con ASKAP a causa dell’enorme campo visivo. I radiotelescopi sono generalmente in grado di vedere un’area delle dimensioni della luna, mentre ASKAP può scansionare aree 100 volte più grandi. Dopo che ASKAP ha scoperto ORC1, MeerKAT è stato utilizzato per studiarlo in modo più dettagliato poiché la sua risoluzione più elevata fornisce un’immagine radio molto più nitida.

“Il progetto ORC è un ottimo esempio dell’uso intelligente di MeerKAT da parte dei suoi utenti, facendo leva sui suoi punti di forza: ASKAP osserva ampie parti del cielo e può rilevare tipi di oggetti relativamente rari; MeerKAT può quindi esaminarli più da vicino”, ha affermato Fernando Camilo, scienziato principale presso il South African Radio Astronomy Observatory a Cape Town, in un comunicato stampa. L’osservatorio ha costruito e gestisce MeerKAT.

Koribalski afferma che è probabile che altri radiotelescopi ad alta risoluzione in tutto il mondo indichino questi oggetti presto, soprattutto perché la prossima generazione di questi strumenti sarà online nei prossimi anni. Questi includono lo Square Kilometer Array, che avrà migliaia di antenne in due località in Australia e Sud Africa, e il Next Generation Very Large Array negli Stati Uniti.

“Senza dubbio, i radioastronomi saranno attratti da questo nuovo tipo di oggetto”, afferma Pasetto.

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