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Banche e Russia: non esiste una via d’uscita facile

Meno di un mese prima di invadere l’Ucraina, il boss di UniCredit Andrea Orcel stava valutando l’acquisto di una banca russa e ha partecipato a una tavola rotonda con Vladimir Putin per discutere le opportunità di business per le aziende italiane.

Ora deve affrontare una perdita di 7 miliardi di euro poiché tutti i suoi affari in Russia potrebbero essere spazzati via.

La velocità e la gravità dell’invasione e delle sanzioni di rappresaglia occidentali hanno colto alla sprovvista le banche ancora operanti nel paese dopo l’annessione della Crimea nel 2014, spingendo la maggior parte dei prestatori a ritirarsi dalla Russia.

Coloro che rimangono devono affrontare un prezzo pesante se non ascoltano i segnali di avvertimento.

“È una situazione di risoluzione o nazionalizzazione in tutta la Russia, la costante escalation delle sanzioni lo rende inevitabile”, ha affermato il capo di una grande banca europea. “Le sanzioni sono economicamente equivalenti a una bomba nucleare. . . Sarebbe un miracolo se dovessimo tornare dentro adesso”.

Oltre a UniCredit, gli altri istituti di credito internazionali altamente esposti sono Société Générale e Raiffeisen in Europa e Citigroup negli Stati Uniti.

I quattro hanno annunciato un’esposizione combinata alla Russia di 57,2 miliardi di dollari, sostanziale ma non così ampia da non poter essere assorbita dalle riserve di capitale.

Più di un dilemma etico e di una sfida logistica sono le oltre 30.000 persone che impiegano nel paese che sono a rischio di disoccupazione o incorporazione in un’altra azienda, probabilmente di proprietà statale. In totale, le quattro banche gestiscono 417 filiali e hanno quasi 10 milioni di clienti nel Paese.

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Le autorità russe hanno minacciato di arrestare i leader aziendali che criticano il governo e sequestrare i beni delle multinazionali che si sono licenziate con una mossa quasi senza precedenti.

“Questo è un cambiamento di paradigma catastrofico. Come può una fiorente azienda internazionale continuare a fare affari lì?”, ha affermato Steven Fisher, ex amministratore delegato di Citi per l’Ucraina, che ha lavorato a Mosca e Kiev per due decenni fino al 2018.

“La nazionalizzazione delle attività estere da parte della Russia significa la chiusura e il riconoscimento della piena svalutazione”, ha aggiunto. “Se la Russia va in default, le aziende non possono fare affari e i consumatori russi non possono trarne vantaggio [western] Carte di credito, cosa resta allora da usare? I dipendenti russi di innumerevoli aziende straniere perderanno il lavoro”.

I dirigenti delle banche occidentali come Orcel si stanno preparando a tre scenari imbarazzanti e complicati: vendere, liquidare o cedere l’attività allo stato. E in questa fase, i banchieri dicono che hanno difficoltà a capire le loro opzioni.

UniCredit, entrata nel mercato russo nel 2005, è più focalizzata sui prestiti alle società nazionali rispetto ai suoi concorrenti occidentali. Più di tre quarti dei suoi prestiti in Russia sono ad aziende, quasi tutte grandi multinazionali nei settori del petrolio e del gas, dei trasporti, dei metalli, della chimica e della finanza.

Questi contratti non possono essere cancellati facilmente e le aziende che ora non hanno accesso a dollari o euro potrebbero avere difficoltà a rimborsarli.

“Sarebbe abbastanza facile per me dire che stiamo lasciando la Russia – lo vogliamo tutti”, ha detto Orcel questa settimana. “Tuttavia, UniCredit ha circa 4.000 dipendenti in Russia. Copriamo 1.500 aziende. . . Dobbiamo pensare seriamente alle implicazioni e alle complessità di ritagliare un’intera banca dal Paese”.

Finora, la Banca centrale russa (CBR) non ha indicato di voler nazionalizzare le società di proprietà straniera, hanno riferito al Financial Times fonti della banca occidentale coinvolte nella pianificazione di emergenza.

La CBR non vuole assumersi la responsabilità di fornire liquidità in caso di corse agli sportelli, cosa che dovrebbe fare se fossero nazionalizzate, ha affermato la gente. La banca centrale è anche felice di mantenere le banche di proprietà straniera che operano in Russia perché forniscono un canale cruciale per la valuta forte nel paese.

Ma man mano che le sanzioni e le contromisure del Cremlino aumentano e le banche di proprietà occidentale diventano più limitate, il rischio di essere rilevate dallo stato aumenta, credono i banchieri.

“Perché la CBR dovrebbe voler tagliare un legame vitale tra la Russia e il mondo esterno per ora?”, ha detto un dirigente di una banca occidentale coinvolta nella pianificazione di emergenza. “Ma quando le sanzioni si inaspriranno, saranno più motivati ​​a nazionalizzare”.

Mentre l’espropriazione solleverebbe i dirigenti dall’onere di prendere una decisione, non andrebbe bene per gli azionisti. UniCredit ha già avvertito che potrebbe dover affrontare una proposta di riacquisto di azioni da 2,6 miliardi di sterline.

La liquidazione volontaria delle operazioni commerciali è l’opzione più difficile, secondo i banchieri. “Non è che siamo un rivenditore e possiamo lasciare le nostre merci in Russia e licenziare i dipendenti: siamo un essere vivente con attività e passività che devono essere liquidate. Ciò causerebbe molti problemi”, ha detto un altro dirigente.

Una filiale Raiffeisen a Mosca
La Russia rappresenta circa un terzo dei profitti di Raiffeisen © Andrey Rudakov/Bloomberg

La strategia di uscita definitiva, vendere l’attività a una banca russa, è la più allettante perché eviterebbe pesanti perdite. Ma trovare un acquirente a condizioni accettabili – e potenzialmente negoziare un’esenzione dalle sanzioni – si è rivelato elusivo per Citigroup, che ha annunciato la sua intenzione di vendere la Russia la scorsa estate.

“Stiamo perseverando nel supportare i nostri clienti, ma è ovvio che le cose saranno molto, molto difficili”, ha affermato una persona che ha familiarità con la posizione di Citi. “Non sappiamo quale potrebbe essere la rappresaglia dei russi” se il prestatore esce unilateralmente e “non ci saranno acquirenti per l’unità di consumo”.

La francese SocGen è stata diffidente nei confronti del futuro della sua filiale Rosbank, che impiega 12.000 delle 15.000 persone del gruppo nel paese e ha 3,1 milioni di clienti.

In privato, i funzionari francesi hanno difeso la continua presenza di SocGen nel paese. In un incontro all’inizio di marzo con il presidente Emmanuel Macron e Bruno Le Maire, il ministro delle finanze Frédéric Oudéa, amministratore delegato di SocGen, insieme a molti altri capi di società con affari in Russia, è stato detto che non c’era alcuna pressione per lasciare il paese in fretta, due hanno detto le persone a conoscenza delle discussioni.

Le “ragioni per cui si trova SocGen non sono del tutto assurde”, ha detto un banchiere con sede a Parigi. “Se sei McDonald’s chiudi i negozi e non è una domanda esistenziale. Le tue friggitrici sono ancora lì e possono essere riutilizzate.

“Se sei una banca e blocchi la tua attività, uccidi il business. Oppure stai praticamente dicendo ai russi ‘prendi le chiavi'”.

L’austriaca Raiffeisen, con 4,2 milioni di clienti e 22,9 miliardi di euro di esposizione diretta verso la Russia, è uno dei pochi istituti di credito occidentali ad aver aumentato la propria presenza dopo l’annessione della Crimea otto anni fa.

La Russia rappresenta circa un terzo dei profitti di Raiffeisen e le sue azioni sono diminuite del 50% da quando le tensioni al confine sono aumentate.

Due settimane fa, il CEO Johann Strobl ha insistito sul fatto che la banca “non sarebbe andata via”. Ma giovedì ha fatto un’inversione a U, dicendo che stava esaminando “tutte le opzioni strategiche per il futuro di Raiffeisenbank Russia, inclusa un’uscita attentamente gestita”.

Una filiale della Rosbank a Mosca
La francese SocGen è stata cauta riguardo al futuro della sua filiale Rosbank, che impiega 12.000 persone © Andrey Rudakov/Bloomberg

UniCredit, Raiffeisen e Citi hanno rifiutato di commentare questo articolo. SocGen ha dichiarato: “Il gruppo svolge la propria attività in Russia con estrema cautela e selettività, supportando al contempo i suoi clienti storici”.

Per quelli senza affiliati, il processo era più semplice.

Una manciata di banche di investimento occidentali, tra cui JPMorgan, Goldman Sachs e Deutsche Bank, hanno annunciato che stanno iniziando a lasciare la Russia, sebbene i dirigenti di altri istituti di credito siano scettici su cosa significhi veramente.

“L’unica differenza tra queste banche e tutte le altre è che hanno rilasciato dichiarazioni pubbliche: stiamo tutti cessando le operazioni perché non ci sono affari da fare con queste sanzioni”, ha affermato l’amministratore delegato di un rivale. “In questo momento nessuno rinuncia alla licenza bancaria russa”.

Altre banche con un’esposizione minima alla raccolta diretta sono ancora impantanate, a causa della tecnologia o della sicurezza dei dati.

Il tedesco impiega 1.500 persone nei centri tecnologici russi e dovrebbe chiudere l’unità. Nel frattempo, un dirigente di una banca svizzera ha affermato che ora serve tutti i suoi clienti russi dalla Svizzera e ha cancellato tutti i dati sensibili dal suo ufficio di Mosca in caso di raid.

L’istituto di credito prevede di collocare tranquillamente i dipendenti della città in ferie pagate per sostenerli, ma non attirare l’attenzione negativa da parte dello stato annunciando una chiusura.

“Avremo un negozio russo tra un anno? Probabilmente non quando Putin sarà al comando, ma chissà come andrà a finire”, ha detto un banchiere svizzero di alto livello.

L’ex banchiere e scrittore di Citi Fisher afferma che la storia si sta ripetendo 100 anni dopo che Wall Street ha tentato per la prima volta di invadere la Russia.

“Avevamo sperato che i finanziamenti internazionali potessero aiutare la Russia a diventare più democratica e trasferirsi a ovest, ma chiaramente ci sbagliavamo”, ha aggiunto. “25 anni di progresso economico post-sovietico persi in tre settimane”.

Segnalazioni aggiuntive di Sarah White a Parigi e Silvia Sciorilli Borrelli a Milano

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