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Antartide: un ghiacciaio grande quanto la Gran Bretagna “si tiene sulle unghie”

Ghiacciaio Thwaites nell'Antartide occidentale

Il ghiacciaio Thwaites nell’Antartide occidentale è uno dei più grandi sulla Terra (Immagine: Rice University)

Un nuovo studio ha dimostrato che un cosiddetto “ghiacciaio del giorno del giudizio” si sta ritirando più velocemente di quanto previsto in precedenza.

Scienziati di spicco hanno avvertito questa settimana che il ghiacciaio Thwaites dell’Antartide occidentale – una delle principali fonti di innalzamento del livello del mare – si “tiene per le unghie”.

La calotta glaciale cruciale copre più di 74.000 miglia quadrate, un’area delle dimensioni della Gran Bretagna, secondo l’International Thwaites Glacier Collaboration.

Senza di esso e le sue piattaforme di ghiaccio di supporto, il livello del mare globale potrebbe aumentare di oltre dieci o tre piedi, portando a inondazioni costiere apocalittiche e tempeste, da cui il suo triste nome.

L’ultima ricerca, pubblicata lunedì sulla rivista Nature Geoscience, mostra che Thwaites ha vissuto un periodo di “rapido ritiro” per meno di sei mesi negli ultimi 200 anni.

Di conseguenza, perde più acqua di quanta ne guadagni, provocando l’innalzamento del livello del mare.

In modo allarmante, la massa si sta ora ritirando a una velocità di 1,3 miglia all’anno, il doppio della velocità osservata dai satelliti tra il 2011 e il 2019.

Robert Lartner del British Antarctic Survey ha dichiarato: “Thwaites sta davvero tenendo duro con le sue unghie oggi e dovremmo aspettarci grandi cambiamenti su piccole scale temporali in futuro, anche da un anno all’altro, una volta che il ghiacciaio si ritirerà oltre una cresta piatta nel suo letto .’

Il veicolo robotico arancione all'avanguardia con sensori di imaging chiamato Ran

Il veicolo robotico arancione all’avanguardia con sensori di imaging chiamato Ran (Immagine: PA)

Una vista resa in 3D della forma del fondale marino, colorata in base alla profondità

Un rendering 3D della forma del fondale marino, colorato in base alla profondità (Immagine: PA)

A causa delle sue dimensioni, Thwaites è stato motivo di grande preoccupazione per coloro che lavorano per prevedere come il mondo sarà colpito dai cambiamenti climatici.

A differenza di altri ghiacciai che si collegano alla terraferma, questo è ancorato al fondo del mare, rendendolo più vulnerabile alle acque sempre più calde.

Alastair Graham, autore principale dello studio e geofisico marino presso l’Università della Florida meridionale, ha affermato che il suo rapido decadimento potrebbe essersi verificato “fino alla metà del XX secolo”.

Per raccogliere i dati geofisici, il team, che comprendeva scienziati del Regno Unito, degli Stati Uniti e della Svezia, ha lanciato un veicolo robotico arancione all’avanguardia chiamato Ran, caricato con sensori di immagine durante una spedizione nel 2019.

Ran ha intrapreso una missione di 20 ore per mappare un’area di fondo oceanico di fronte al ghiacciaio delle dimensioni di Houston – e lo ha fatto in condizioni estreme.

Alastair ha detto che questa è “veramente una missione irripetibile”, aggiungendo che il team spera di tornare presto per raccogliere campioni di fondale marino.

Questo li aiuterà a determinare quando si sono verificati i precedenti rapidi ritiri e anche a prevedere i cambiamenti futuri.

“Solo un piccolo calcio per i Thwaites potrebbe provocare una grande reazione”, ha aggiunto.

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Per favore, smettila di chiamarlo il “ghiacciaio del giorno del giudizio”.

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