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Anche brevi voli nello spazio causano mutazioni cellulari che possono portare a cancro e malattie cardiache

I viaggi nello spazio possono essere pericolosi, e non solo perché gli astronauti sono legati a una massiccia esplosione prolungata per poter salire in orbita. I suoi effetti a lungo termine sul corpo umano stanno ricevendo un’attenzione crescente e finora nessuna delle risposte è stata buona. Ora, un nuovo studio del Mount Sinai Medical Hospital ha scoperto che anche su voli spaziali relativamente brevi, gli astronauti subiscono mutazioni del DNA potenzialmente dannose.

Lo studio, pubblicato nel numero di agosto di biologia della comunicazione della natura, è stato eseguito su 14 astronauti che hanno volato su voli navetta dal 1998 al 2001. A questi astronauti, la stragrande maggioranza dei quali erano uomini, con un’età media di 42 anni, sono stati prelevati sangue prima dei loro voli navetta e poi di nuovo subito dopo. Gli scienziati hanno utilizzato questi campioni di sangue negli ultimi vent’anni e questo nuovo studio ne trae vantaggio e la tecnologia di sequenziamento del DNA notevolmente migliorata che gli ultimi due decenni ci hanno portato.

Ciò che i ricercatori hanno trovato in questi vecchi campioni di sangue sono le cosiddette mutazioni somatiche nel sistema ematopoietico, dove vengono prodotte le cellule del sangue. Le mutazioni somatiche sono mutazioni che una persona subisce durante la sua vita ma non influenzano i suoi ovuli o spermatozoi, il che significa che non vengono trasmesse alla generazione successiva. In questo caso particolare, le mutazioni trovate erano legate a un disturbo chiamato ematopoiesi clonale (CH), in cui più cellule del sangue provengono da uno specifico clone.

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Questo non è necessariamente motivo di preoccupazione immediata – infatti, CH di solito non ha sintomi associati. Tuttavia, indica un aumentato fattore di rischio per malattie cardiovascolari e cancro del sangue. E le mutazioni somatiche che i ricercatori hanno trovato nel DNA dell’astronauta erano simili a quelle causate dalle radiazioni ultraviolette o da alcune sostanze chimiche.

Ancora più preoccupante, il gene alterato più frequentemente era responsabile della produzione di una proteina che sopprime il tumore ed è comunemente associato alla leucemia mieloide acuta. Ma anche quel cambiamento era al di sotto di una soglia standard che i medici usano per diagnosticare effettivamente qualcuno con CH.

Tuttavia, questi astronauti sono rimasti nello spazio solo per una media di 12 giorni. Missioni più lunghe, come quelle su Marte o anche una permanente sulla luna, potrebbero causare effetti molto più dannosi che devono ancora essere studiati. Ci sono stati molti studi su Mark e Scott Kelly, due astronauti gemelli che hanno agito come una coppia controllata per studiare gli effetti della microgravità e dei viaggi nello spazio sul corpo umano. L’effetto non sembra buono.

Video della NASA sui limiti sanitari delle radiazioni.
Credito – Canale YouTube dei video della NASA

E la mutazione del gene CH non è stato l’unico problema riscontrato negli astronauti della navetta. Una quantità sorprendentemente elevata di DNA mitocondriale fluttuava nel loro flusso sanguigno, il che può portare a problemi infiammatori. Tutti questi problemi indicano la difficoltà del corpo umano nell’affrontare i viaggi nello spazio. Nessuna bandiera rossa finora, ma sembra che valga la pena tenere d’occhio mentre riprendiamo la nostra esplorazione umana del sistema solare.

Scopri di più:
Ospedale del Monte Sinai – I ricercatori scoprono che i viaggi nello spazio possono essere collegati a mutazioni del DNA e aumento del rischio di malattie cardiache e cancro
Brojakowska et al. – Analisi retrospettiva delle mutazioni somatiche e dell’emopoiesi clonale negli astronauti
UT – Difesa contro le radiazioni
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UT – Gli astronauti diretti su Marte riceveranno radiazioni per molte vite

immagine principale:
Rappresentazione grafica dei cambiamenti subiti dagli astronauti mentre viaggiano nello spazio.
Credito – Biologia delle Comunicazioni/Sistema Sanitario del Monte Sinai

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